Omkring 17.000 store jordnære asteroider forbliver uopdaget: Hvordan NASA kunne få øje på dem

Farlig asteroide på vej mod jorden

En kunstners illustration af en farlig asteroide på vej mod Jorden. (Billedkredit: European Space Agency)



Menneskeheden skal intensivere sit asteroidejagt-spil.



Til dato har astronomer opdaget mere end 8.000 nær-jorden asteroider der er mindst 140 meter brede - store nok til at udslette en hel tilstand, hvis de skulle stille vores planet op i deres trådkors. Det lyder som en god fremgang, indtil du tænker på, at det kun er omkring en tredjedel af de 25.000 sådanne rumklipper, der menes at zoome rundt i Jordens kvarter.

'Der er stadig to tredjedele af denne befolkning derude,' sagde Lindley Johnson, planetarisk forsvarsofficer ved NASAs hovedkvarter i Washington, DC, under en præsentation i sidste uge med agenturets arbejdsgruppe Future In-Space Operations. 'Så vi har en vej at gå.' [På billeder: Potentielt farlige asteroider]



Et nær-jord-objekt (NEO) er alt, hvad der kommer inden for omkring 50 millioner kilometer (50 millioner kilometer) fra vores planets bane. Den samlede NEO -befolkning er næsten uforståeligt stor; der er sandsynligvis titusinder af sådanne rumsten mellem 10 og 20 meter i diameter, sagde Johnson.

Asteroider af denne relativt lille størrelse kan forårsage skade i lokal skala. For eksempel har objektet, der eksploderede over den russiske by Chelyabinsk i februar 2013, smadret tusindvis af vinduer og såret mere end 1.200 mennesker, målt omkring 19 fod på tværs, siger forskere.

Men de virkelig bekymrende asteroider er de store. Så i 1990'erne pålagde kongressen NASA at finde 90 procent af NEO'erne, der er mindst 1 kilometer i diameter-et mandat, rumfartsorganisationen opfyldte i 2010. I øjeblikket kendes 887 af disse bjergstørrelsesrumsten , og måske er det bare 50 eller deromkring, der skal opdages, sagde Johnson. (Ingen af ​​de katalogiserede behemoter udgør en trussel mod Jorden i en overskuelig fremtid.)



I 2005 fik NASA nogle yderligere instruktioner fra lovgiverne: Spot 90 procent af alle NEO'er 460 fod og større inden udgangen af ​​2020. Det er klart på dette tidspunkt, at agenturet ikke vil overholde den ambitiøse deadline. Og for at få et så detaljeret styr på NEO-befolkningen vil det kræve lancering af en dedikeret asteroidejagt rummission, ifølge en & NASA-bestilt undersøgelse der blev offentliggjort i september 2017.

Rumteleskopet til en sådan mission ville ideelt set oprette en butik ved solen-jorden Lagrange punkt 1, et gravitationsmæssigt stabilt sted omkring 930.000 miles (1,5 millioner km) fra vores planet og scanne himlen i infrarødt lys ved hjælp af et teleskop mindst 1,6 fod (0,5 m) bred, fandt undersøgelsen. En sådan missions observationer kombineret med bidrag fra jordbaserede teleskoper kan sandsynligvis indeholde det nødvendige antal 460 fod i løbet af et årti, sagde Johnson.

Jorden forårsager asteroide-skælv



NASA arbejder allerede på et sådant rumprojekt-en konceptmission kaldet Near-Earth Object Camera (NEOCam). NEOCam var en af ​​fem finalister til den næste lanceringsmulighed i NASAs Discovery Program, der finansierer relativt billige og meget fokuserede missioner. NEOCam endte med at gå glip af den plads-NASA valgte to andre asteroid-undersøgende missioner, kaldet Lucy og Psyche - men det fik endnu et års finansiering.

Der er stadig håb om, at NEOCam en dag vil flyve, sagde Johnson.

'Vi har overtaget det til Planetary Defense Program,' sagde han. 'Det eneste, vi mangler [er] hele budgettet for at være i stand til at sætte en mission som denne-en rumbaseret undersøgelseskapacitet, som stærkt anbefales og meget nødvendig for vores fremtidige kapaciteter-i udvikling.' [ Fotos: Asteroider i dybt rum ]

En levedygtig planetarisk forsvarsplan kræver naturligvis mere end bare asteroideopdagelse; menneskeheden har også brug for at kunne aflede enhver farlig rumsten, der er på vej mod os.

En kunstner

En kunstners illustration af det foreslåede NEOCam -rumfartøj, som ville jage efter asteroider, der kunne udgøre en trussel mod Jorden.(Billedkredit: NASA/JPL-Caltech)

NASA og dets partnere rundt om i verden arbejder også på potentielle løsninger på dette problem. For eksempel har NASA til formål at lancere en mission kaldet Dobbelt asteroid omdirigeringstest (DART) i 2020. Hvis alt går efter planen, vil DART i oktober 2022 smække ind i den 150 fod brede (150 m) måne på asteroiden (65803) Didymos, som selv måler cirka 800 m et kors. Denne indvirkning vil ændre kredsløbet for 'Didymoon' på måder, som jordbaserede teleskoper burde være i stand til at opdage, har NASA-embedsmænd sagt.

DART vil være en demonstration af 'kinetic impactor' afbøjningsstrategi . NASA havde også planlagt at teste 'tyngdekraftstraktor'-teknikken-ved hjælp af en fly-langs sonde til gradvist at skubbe en asteroide ud af kurs via tyngdekræfter-i de kommende år som en del af agenturets Asteroid Redirect Mission (ARM). Men Det Hvide Hus nulstillede midler til ARM i sidste års anmodning om føderalt budget, og den mission er ikke mere.

Der er endnu en mulig måde at slå en indgående asteroide ud, og den blev berømt ved filmen 'Armageddon' fra 1998. At sprænge en rumklippe fra hinanden med en nøgne ville ikke være det første valg for de fleste forskere eller politikere, men sådan en ekstrem foranstaltning kan være den eneste måde at håndtere en stor rumsten, der er opdaget med lidt ledetid. (Og dette ville i øvrigt være en robotmission, du ville ikke have brug for en space cowboy som Bruce Willis for at få arbejdet udført.)

Et sådant forberedende arbejde bør ikke uretmæssigt alarmere offentligheden, understregede Johnson; oddsen for, at en stor asteroide vil ramme Jorden, er meget lav i det daglige.

'Det er meget sjældne hændelser,' sagde han. 'Men de er også en begivenhed, der, hvis vi ikke finder denne befolkning, kan ske enhver dag for os.'

Følg Mike Wall på Twitter @michaeldwall og Google+ . Følg os @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Oprindeligt udgivet den demokratija.eu .