Asteroide-prøveudtagning NASA-probe får første kig på sit mål (foto)

OSIRIS-REx

Den 17. august 2018 opnåede NASAs OSIRIS-REx-rumfartøj de første billeder af sit mål-asteroide, Bennu, fra en afstand på 2,4 millioner kilometer eller næsten seks gange afstanden mellem jorden og månen. (Billedkredit: NASA/Goddard/University of Arizona)



Efter en næsten to-årig rumjagt har NASAs OSIRIS-REx-sonde endelig sit asteroidemål i sigte.



OSIRIS-REx, der blev lanceret i september 2016, har taget sit første billede af den 500 meter høje rumsten Bennu, meddelte NASA-embedsmænd i dag (24. august).

Rumfartøjet tog billederne den 17. august - samme dag som det officielt begyndte sin sidste tilgang mod Bennu - fra en afstand på 2,4 millioner kilometer. [ OSIRIS-REx: NASA's Asteroid Sample-Return Mission in Pictures ]



'Jeg kan ikke forklare nok, hvor meget det betød for teamet,' sagde OSIRIS-REx-hovedforsker Dante Lauretta, fra University of Arizona, til journalister i dag. 'Jeg ved, at Bennu kun er et lyspunkt her, men mange af os har arbejdet i årevis og år på at få dette første billede ned, og det repræsenterer virkelig begyndelsen på den store videnskabelige ekspedition, der er OSIRIS-REx.'

Se mere

Bestemmelse vil væve større og større i OSIRIS-REx's trådkors i løbet af de næste par måneder. Hvis alt går efter planen, ankommer sonden til rumklippen den 3. december. Den udfører en række tætte flybys og tager målinger, der vil fastslå asteroidens masse og derefter begynde at cirkulere Bennu den 31. december.

Det vil ikke være en slem bedrift.



'Det er Bennus størrelse og lille masse, der gør navigationsudfordringerne på denne mission virkelig hidtil usete,' sagde Michael Moreau, OSIRIS-REx flydynamik systemchef på NASAs Goddard Space Flight Center i Greenbelt, Maryland. 'Den 31. december, når vi sætter os i kredsløb, bliver det det mindste planetobjekt, der nogensinde har været i kredsløb af et rumfartøj.'

Til sammenligning er asteroiden Ryugu, som Japans Hayabusa2 -rumfartøj har kredset om siden slutningen af ​​juni, er cirka dobbelt så bred som Bennu og cirka seks gange større volumenmæssigt, sagde Lauretta. (Spændende nok synes Bennu at dele Ryugu's mærkelige 'snurretoppeform', tilføjede han.)

OSIRIS-REx vil studere Bennu fra kredsløb et stykke tid og derefter spiral ned for at hente en betydelig prøve fra klippens overflade i midten af ​​2020. Rumfartøjet forlader Bennu i marts 2021 og prøven indkapslet i en særlig returkapsel , faldskærm ned til jorden i september 2023.



Bennu er en kulstofrig asteroide , den type, som mange forskere tror, ​​leverede livets kemiske byggesten sammen med masser af vand til vores planet via påvirkninger for længe siden. Så analyser af den returnerede prøve i laboratorier rundt om i verden kan afsløre nøgleindsigt om det tidlige solsystem og livets oprindelse på jorden, har missionsteammedlemmer sagt.

Men missionen på 800 millioner dollars vil også undersøge en række andre spørgsmål, som dets fulde navn antyder. (OSIRIS -REx er en forkortelse for 'Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security - Regolith Explorer.')

For eksempel er Bennu en potentielt farlig asteroide ; der er en meget lille chance for, at klippen kunne smække i jorden i slutningen af ​​det 22. århundrede. OSIRIS-REx's observationer skulle hjælpe forskere med bedre at forstå de kræfter, der former asteroidernes veje gennem rummet, og derfor bedre forudsige, hvor præcis farlige sten skal hen, sagde Lauretta.

Og så er der 'ressource' -aspektet. Bennu indeholder sandsynligvis masser af vand, som rumminefirmaer som Planetary Resources er ekstremt interesserede i. Ideen er at opdele asteroidvand i dets bestanddelte brint og ilt - hovedkomponenterne i raketbrændstof - og derefter bruge disse ting til at oprette drivmiddel depoter ud for Jorden. Rejsende rumskibe kunne derefter fylde deres tanke op på sådanne tankstationer, hvilket ville gøre efterforskning af rummet billigere og mere effektivt.

OSIRIS-REx 'arbejde vil afsløre, hvor ressourcerig Bennu egentlig er. Og sondens præcisionsmanøvrer rundt om klippen vil demonstrere vitale navigationsevner, sagde Lauretta, der tjener på Planetary Resources 'videnskabelige råd.

'Enhver asteroide minedrift bliver nødt til at forstå, hvordan man gør det,' sagde han.

OSIRIS-REx er ikke den eneste asteroide-prøveudtagning, der i øjeblikket er i gang. Hayabusa2 vil tage prøver af Ryugu relativt snart, måske allerede i oktober; dette materiale er planlagt til at komme ned til jorden i slutningen af ​​2020.

OSIRIS-REx og Hayabusa2-teamene har arbejdet sammen og vil fortsætte med at gøre det, sagde Lauretta.

'Alle oplysninger om Hayabusa2-rumfartøjets interaktion med asteroideoverfladen vil også være vigtige for OSIRIS-REx, når vi afsætter de sidste touch-and-go [sampling] manøvrer til vores mission,' sagde han.

Følg Mike Wall på Twitter @michaeldwall og Google+ . Følg os @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Oprindeligt udgivet den demokratija.eu .