August Skywatching: Er Comet ISONs fremtid lys?

Hubble -foto af kometen ISON, stjerner og galakser

Den solnærmende komet ISON flyder på en tilsyneladende uendelig baggrund af talrige galakser og en håndfuld forgrundsstjerner i dette Hubble-rumteleskop-sammensatte billede, taget i april 2013. (Billedkredit: NASA, ESA og Hubble Heritage Team (STScI/AURA))



Den potentielt spektakulære Comet ISON bliver fortsat maskeret af solens blænding, når juli går over i august, men den isnende vandrer kommer snart til syne.



ISON, en ' århundredets komet 'kandidat, der kan vise et blændende show, når det zoomer gennem det indre solsystem senere på året, var i solforbindelse den 15. juli, da det var placeret omkring 8 grader nord for solen. (Din knyttede knytnæve, der holdes i armlængdes længde, måler cirka 10 grader.)

Lige siden har solen vist sig langsomt at bevæge sig væk mod øst og efterlade kometen. Siden begyndelsen af ​​december 2012 har ISON opholdt sig i stjernebilledet Tvillingerne (tvillingerne). Men torsdag (1. august) markerer starten på en ny måned - og, for ISON, en ny konstellation - da den krydser over i grænserne for kræft (Krabben). Alligevel er det hele et punkt, fordi kometen fortsat er usynlig. [ Billeder af Comet ISON: En potentielt stor komet ]



Tingene vil dog ændre sig i løbet af de næste par uger. Den 10. august vil Comet ISON være 18,1 grader fra solen og vil begynde at stige over den øst-nordøstlige horisont før daggry. For midnordlige breddegrader om morgenen den 21. august vil ISON stå 6 grader over den øst-nordøstlige horisont ved begyndelsen af ​​tusmørket. Og i slutningen af ​​august vil komets højde blive fordoblet til 12 grader, når daggryet begynder at bryde, hvilket gør det til et let mål for skywatchers.

Spørgsmålet er, hvad præcist vil observatører se?

Lysstyrke uændret



Da Comet ISON første gang blev set i slutningen af ​​september 2012, var 625 millioner miles (1 milliard kilometer) fra Jorden og 584 millioner miles (940 millioner km) fra solen . Det skinnede i størrelsesorden 18,8 på den modsatte skala astronomer bruger til at måle lysstyrken af ​​himmelobjekter. (Jo lavere tallet er, jo lysere er objektet.)

Det gjorde kometen cirka 100.000 gange svagere end den svageste stjerne, der kan ses med det blotte øje. Kometen fortsatte med at lysne langsomt indtil begyndelsen af ​​dette år og stoppede derefter simpelthen med at lysne, da den nåede størrelsesorden 15,5.

Astronomer formoder, at ISON er en 'dynamisk ny' komet, hvilket betyder, at den foretager sin første tur til det indre solsystem fra det fjerne Oort Cloud . Dette kan forklare den manglende ændring i ISONs lysstyrke indtil nu: Hvis kometen aldrig havde været udsat for intens lys og varme, havde den måske for nylig haft et tyndt lag af flygtigt materiale, der fordamper i stor afstand fra solen. Efter at denne belægning var fordampet, stoppede kometen med at lysne, spekulerer forskere.



Men der kan snart komme ændringer til ISON. Selvom kometen forbliver skjult af solens genskin, streaker den mod 'frostlinjen' - afstanden fra solen, hvor et objekts vand begynder at koge ud i rummet. [ Kometen ISONs farlige rejse forklaret (video) ]

ISON vil krydse frostgrænsen, der ligger omkring 230 millioner til 280 millioner miles (370 millioner til 450 millioner km) fra solen inden for de næste par uger, siger forskere. Når dette sker, bør frosset vand låst inde i kometens 4,8 km brede kerne begynde at sublimere (gå fra et fast stof til en gasformig tilstand), sprænge ud gasstråler og støv og placere kometen tilbage på en lysende tendens.

Men hvor klar bliver kometen i slutningen af ​​august?

To muligheder

Det er det store spørgsmål, der kan give et fingerpeg om, hvad ISON i sidste ende gør, når det lyner 724.000 miles (1,17 millioner km) over solens overflade på Thanksgiving Day (28. november).

Hvis kometen ikke er lysere end 13. størrelse ved udgangen af ​​august, har den en rimelig chance for fuldstændig at gå i opløsning, enten på vej til eller umiddelbart efter, den runder solen. Sungrazing Comet du Toit forsvandt fuldstændigt på vej mod sit solmøde i slutningen af ​​december 1945. For nylig, Komeet Lovejoy på en eller anden måde overlevede sin tætte børste med solen i december 2011, og endda lykkedes det at stille et godt show op for den sydlige halvkugle. Men i løbet af uger forsvandt det også.

På den anden side, hvis ISON er lysere end 13. størrelse, formoder jeg, at det vil forblive mere eller mindre intakt, når det fejer forbi solen. Selvom den iskolde kerne ikke ville gå i fuld opløsning, kan den stadig bryde i flere stykker - tænk på, hvad der sker, når du hælder varm te i en kold kop.

Hvis det ender med at blive komets ultimative skæbne, kan ISON frigive en enorm mængde støv, som kan producere en spektakulær lang og lys hale. Sådan var det med den store komet i 1882 og kometen Ikeya-Seki i 1965, som begge fragmenterede, da de græssede solen.

Vil ISON være en dud?

Mindst en astronom har allerede erklæret, at Comet ISON sandsynligvis allerede suser ud.

'Det er sandsynligt, at det kan gå i opløsning ved eller før det når perihelion,' siger Ignacio Ferrin, en astronom ved University of Antioquia Institute of Physics i Medellin, Colombia, i en erklæring mandag (29. juli). (Perihelion er det punkt i et objekts kredsløb, når det er tættest på solen.)

Ferrin påpeger, at ISON stoppede med at lysne i januar og sammenlignede det med en anden komet - C/2002 O4 Hönig - som forblev på samme lysstyrke i 52 dage, hvorefter den gik i opløsning uden nogen observerbar rest.

'Fremtiden for kometen ISON ser ikke lys ud,' konkluderede Ferrin.

Det skal dog påpeges, at Ferrin den 21. februar udsendte en erklæring, hvor han sagde, at han følte, at der var en 75 procent chance for, at ISON 'bliver lige så lys som fuldmåne ved perihelion'. Der var 25 procent chance for, at det måske ikke ville blive så lyst som oprindeligt forventet, men 'vil stadig give en god præstation,' tilføjede Ferrin.

Denne flip-flop fremhæver, hvor svært det kan være for nogen, selv en ekspert, at forudsige, hvordan en komet vil opføre sig, når den nærmer sig solen. Forhåbentlig har vi en bedre idé om, hvad vi kan forvente af ISON i vores næste opdatering i slutningen af ​​august. Bliv hængende!

OPDATERING: Forskere mødes torsdag (1. august) og fredag ​​(2. august) for at danne en spilplan for at observere og studere komet ISON under en workshop på Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory (APL) i Laurel, Md. The workshoppen vil være webcast fra 9 am EDT til 5 pm EDT begge dage. Du kan se live her på demokratija.eu, direkte på workshop hjemmeside , eller kl Live stream .

Redaktørens note:Hvis du tager et foto af Comet ISON eller andre fantastiske nattehimmelobjekter, og du gerne vil dele det for en mulig historie eller billedgalleri, kan du sende billeder, kommentarer og detaljer til administrerende redaktør Tariq Malik på spacephotos@demokratija.eu .

Joe Rao fungerer som instruktør og gæsteforelæser på New Yorks Hayden Planetarium. Han skriver om astronomi til magasinet Natural History, Farmer's Almanac og andre publikationer, og han er også en meteorolog på kameraet for News 12 Westchester, N.Y. Følg os @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Oprindeligt udgivet den demokratija.eu.