Bizar Hexagon på Saturn kan være 180 miles lang

Saturn

Dette billede af Saturns berømte nordpolære sekskant, fanget af Cassini -orbiteren, blev første gang offentliggjort i 2012. (Billedkredit: NASA/JPL-Caltech/SSI/Hampton University)



Den mærkelige sekskant, der hvirvler rundt om Saturns nordpol, er meget højere end forskere havde troet, tyder en ny undersøgelse på.



Forskere har generelt betragtet den 20.000 kilometer brede (32.000 kilometer) sekskant-en jetstrøm sammensat af luft, der bevæger sig omkring 320 km/t-som et fænomen med lavere atmosfære, begrænset til skyerne i Saturns troposfære.

Men den bizarre struktur strækker sig faktisk omkring 300 miles over disse skyer, op i stratosfæren, i det mindste i det nordlige forår og sommer, tyder en ny undersøgelse på. [ Fantastiske fotos: Saturns mærkelige sekskantede virvelstorme ]



Sekskanten, der omgiver en mindre cirkulær hvirvel beliggende ved nordpolen, har eksisteret i mindst 38 år; NASA'er Rumfartøjer Voyager 1 og Voyager 2 opdagede den skarpe hjørne, da de fløj ved Saturn i henholdsvis 1980 og 1981.

Forskere begyndte at få meget mere detaljerede kig på sekskanten i 2004, da NASAs Cassini -rumfartøj begyndte at kredse om den ringede planet. Men Cassinis sekskantobservationer var stort set begrænset til troposfæren i et årti efter dens ankomst; foråret kom først til Saturns nord før i 2009, og lave temperaturer i stratosfæren fortsatte med at kompromittere målinger med sondens Composite Infrared Spectrometer (CIRS) instrument i yderligere fem år.

Lysstyrkekort over den stratosfæriske sekskantede hvirvel ved Saturns nordpol, set af Composite Infrared Spectrometer -instrumentet ombord på Cassini -rumfartøjet. Fra venstre til højre dateres panelerne til 17. august 2013; 18. oktober 2014; 9. juni 2016; 20. september 2016 (øverste række); 8. november 2016; 12. februar 2017; 17. april 2017; og 26. august 2017 (nederste række).



Lysstyrkekort over den stratosfæriske sekskantede hvirvel ved Saturns nordpol, set af Composite Infrared Spectrometer -instrumentet ombord på Cassini -rumfartøjet. Fra venstre til højre dateres panelerne til 17. august 2013; 18. oktober 2014; 9. juni 2016; 20. september 2016 (øverste række); 8. november 2016; 12. februar 2017; 17. april 2017; og 26. august 2017 (nederste række).(Billedkredit: NASA/JPL-Caltech/University of Leicester/GSFC/L.N. Fletcher et al. 2018)

'Vi var i stand til at bruge CIRS-instrumentet til at udforske den nordlige stratosfære for første gang fra 2014 og fremefter,' undersøgte medforfatter Sandrine Guerlet fra Laboratoire de Météorologie Dynamique i Frankrig, sagde i en erklæring fra European Space Agency (ESA).

Disse observationer er nu blevet analyseret for nylig. Og de afslørede en overraskelse: tilstedeværelsen af ​​en velkendt form højt over skyerne.



'Efterhånden som polarhvirvelen blev mere og mere synlig, bemærkede vi, at den havde sekskantede kanter og indså, at vi så den allerede eksisterende sekskant i meget højere højder end tidligere antaget,' tilføjede Guerlet.

Dannelsen af ​​en stratosfærisk sekskant ser ud til at være knyttet til den opvarmning, som sæsonskiftet medfører, skrev forskergruppen i den nye undersøgelse. Cassini spionerede faktisk en hvirvel højt over sydpolen i sine tidlige år ved Saturn, da den halvkugle nød sommeren. (Saturn tager 30 jordår at gå i kredsløb om solen, så årstider på den ringede planet varer cirka 7,5 år hver.)

Men den sydlige stratosfæriske hvirvel var ikke sekskantet. Og hverken for den sags skyld er hvirvelen, der snurrer rundt om sydpolen lavere ned i troposfæriske skyer, sagde forskerne.

'Dette kan betyde, at der er en grundlæggende asymmetri mellem Saturns poler, som vi endnu ikke skal forstå, eller det kan betyde, at den nordpolære hvirvel stadig udviklede sig i vores sidste observationer og blev ved med at gøre det efter Cassinis død,' undersøgte hovedforfatter Leigh Fletcher , fra University of Leicester i England, sagde i samme erklæring.

Et Cassini -billede af sekskanten i gråtoner, fanget i slutningen af ​​2016.

Et Cassini -billede af sekskanten i gråtoner, fanget i slutningen af ​​2016.(Billedkredit: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute)

Denne død kom den 15. september 2017, da missionsteamets medlemmer styrede Cassini til en brændende død i Saturns atmosfære. Den langlivede orbiter havde lavt brændstof, og teamet ville sikre sig, at Cassini aldrig forurenede Saturnmånerne Titan og Enceladus-som begge kan være i stand til at understøtte livet, som vi kender det-med mikrober fra Jorden.

Asymmetrien mellem nord og syd er blot et hvirvelrelateret mysterium, som forskere tygger på. En anden er den nordlige indslags slående form: Det er uklart, hvorfor jetstrømmen skal formes til en sekskant. Jordens jetstrøm har f.eks. Ikke gjort sådan noget.

Cassini -missionen på 3,9 milliarder dollar - en fælles indsats fra NASA, ESA og det italienske rumagentur - faldt også en lander ved navn Huygens på Titans overflade i januar 2005. Som den nye undersøgelse viser, kunne data indsamlet under missionen stadig hjælpe med at løse nogle af ringede planetens forvirrende mysterier, selvom Huygens og Cassini orbiter ikke længere er med os.

'Cassini -rumfartøjet fortsatte med at give ny indsigt og opdagelser helt til det sidste. Uden et dygtigt rumfartøj som Cassini ville disse mysterier være forblevet uudforskede, siger ESA Cassini-Huygens projektforsker Nicolas Altobelli i samme erklæring. 'Det viser, hvad der kan opnås ved at et internationalt team sender en sofistikeret robotopdagelsesrejsende til en tidligere uudforsket destination - med resultater, der bliver ved med at flyde, selvom selve missionen er slut.'

Den nye undersøgelse blev offentliggjort online mandag (3. september) i tidsskriftet Naturkommunikation .

Følg Mike Wall på Twitter @michaeldwall og Google+ . Følg os @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Oprindeligt udgivet den demokratija.eu .