Boost for livets odds? Jupiter Moon Europa kan have platetektonik

Jupiter

Jupiters havmåne kan have pladetektonik, tyder en ny undersøgelse på. (Billedkredit: NASA/JPL-Caltech/SETI Institute)



Sagen for pladetektonik på Jupiters havhavende måne Europa bliver ved med at blive stærkere.



Forskere havde allerede spottet geologiske tegn på, at plader i månens isskal kan være dykker under hinanden mod månens nedgravede hav. Nu tyder en ny undersøgelse på, at en sådan 'subduktion' faktisk er mulig i Europa og viser, hvordan fænomenet kan ske.

De nye resultater skal fascinere astrobiologer og alle andre, der håber, at Jorden ikke er den eneste beboede verden i solsystemet. [Billeder: Europa, Mysterious Icy Moon of Jupiter]



'Hvis der virkelig er liv i det hav, tilbyder subduktion en måde at levere de næringsstoffer, det ville have brug for,' undersøger hovedforfatter Brandon Johnson, en adjunkt ved Institut for Jord, Miljø og Planetariske Videnskaber ved Brown University i Rhode Island, sagde i en erklæring.

Sådanne næringsstoffer omfatter oxidanter, elektronstrippende stoffer, der er almindelige på Europas overflade, og som kan hjælpe med at give en energikilde for livet, sagde forskerne.

Forskere er ivrige efter at lære, om Europa



Forskere er ivrige efter at finde ud af, om Europas enorme hav under jorden har et fremmed liv. Se hvordan Jupiters iskolde måne Europa fungerer i denne demokratija.eu infografik.(Billedkredit: af Karl Tate, Infographics Artist)

Her på Jorden drives subduktion primært af temperaturforskelle mellem relativt kølige (og derfor tætte) stenede plader og superhot omkringliggende kappe. Termiske gradienter kan ikke være primus motor på Europa dog: Isplader ville varme op, mens de duede og hurtigt ækvilibreres til temperaturen på isen nedenfor, sagde undersøgelsesholdets medlemmer.

Men det betyder ikke, at subduktion ikke kan ske på den jovianske måne, fandt Johnson og hans kolleger. Deres computermodeller tyder på, at europæiske isplader faktisk kan dykke - hvis de er saltere end deres omgivelser.



'Tilsætning af salt til en isplade ville være som at tilføje små vægte til det, fordi salt er tættere end is,' sagde Johnson i den samme erklæring . 'Så snarere end temperatur viser vi, at forskelle i isens saltindhold kan muliggøre subduktion på Europa.'

Sådanne forskelle kan faktisk eksistere inden for månens isskal, sagde forskerne. Opvækst fra det underjordiske hav kunne deponere salt ujævnt på overfladen, ligesom udbrud af kryovulkaner, sagde forskerne.

Tilstedeværelsen af ​​pladetektonik på Europa kan hjælpe os med at lære mere om vores egen planet og den iskolde måne, sagde Brown.

'Det er fascinerende at tænke på, at vi måske har pladetektonik et andet sted end Jorden,' sagde han. 'Ved at tænke ud fra sammenlignende planetologis synspunkt, hvis vi nu kan studere pladetektonik på dette meget anderledes sted, kan det måske hjælpe os med at forstå, hvordan pladetektonik kom i gang på jorden.'

Den nye undersøgelse er blevet accepteret til offentliggørelse i Journal of Geophysical Research: Planeter .

Følg Mike Wall på Twitter @michaeldwall og Google+ . Følg os @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Oprindeligt udgivet den demokratija.eu .