Cassini Saturn Probe overlever første 'Grand Finale' dyk

Cassini Grand Finale Ring Dive

Kunstnerens illustration, der viser NASAs Cassini -rumfartøj på vej mod kløften mellem Saturn og dens inderste ringe. Sonden styrtede gennem dette hul for første gang nogensinde den 26. april 2017. (Billedkredit: NASA/JPL-Caltech)



NASAs Cassini -rumfartøj har overlevet sit spring først gennem det snævre hul mellem Saturns skyetoppe og den gigantiske planets inderste ringe, et område, som ingen sonde nogensinde havde undersøgt før.



Rumfartsagenturets Deep Space Network Goldstone Complex i Californien hentede Cassinis signal klokken 23.56. PDT i går (26. april; 02:56 EDT og 0656 GMT i dag, 27. april) - næsten en hel dag efter historisk dyk tog sted. Data begyndte at komme ind fra sonden 5 minutter efter, at kontakten var etableret, sagde NASA -embedsmænd.

'I den største udforskningstradition har NASAs Cassini -rumfartøj igen brændt et spor, der viser os nye vidundere og demonstrerer, hvor vores nysgerrighed kan føre os, hvis vi tør,' siger Jim Green, direktør for NASAs Planetary Science Division, i Washington, DC, sagde i en erklæring. [ Cassinis 'Grand Finale' Saturn -baner forklaret (video) ]



Kunstnerens illustration, der viser NASAs Cassini -rumfartøj på vej mod kløften mellem Saturn og dens inderste ringe. Sonden styrtede gennem dette hul for første gang nogensinde den 26. april 2017.(Billedkredit: NASA/JPL-Caltech)

Cassini lynede gennem hullet ved 2 am PDT (5 am EDT og 0900 GMT) i går, og kom inden for omkring 1.900 miles (3.000 kilometer) af Saturns øvre atmosfære og 190 miles (300 km) af den synlige kant af de inderste ringe, NASA -embedsmænd sagde.

Sonden krydsede ringplanet med omkring 77.000 mph (124.000 km/t) i forhold til Saturn, tilføjede de - hurtigt nok til at en kollision med selv en lille partikel kunne have alvorligt beskadiget Cassini. For at minimere denne mulighed brugte rumfartøjet sin skålformede, 4 meter høje forstærkningsantenne som et skjold under dykket.



Fordi antennen var orienteret mod indkommende partikler, kunne Cassini ikke kommunikere med Jorden, mens den duede. Sonden var programmeret til at indsamle videnskabelige data under springet og derefter genoprette kontakten med missionskontrollører 20 timer senere, sagde NASA-embedsmænd. (Det tager i øjeblikket 78 minutter for signaler at rejse fra Cassini til dets håndtere her på Jorden.)

'Ingen rumfartøjer har nogensinde været så tæt på Saturn før. Vi kunne kun stole på forudsigelser baseret på vores erfaring med Saturns andre ringe om, hvad vi troede, at dette hul mellem ringene og Saturn ville være, siger Cassini -projektleder Earl Maize fra NASAs Jet Propulsion Laboratory i Pasadena, Californien, i den samme erklæring .

'Jeg er glad for at kunne fortælle, at Cassini skød gennem hullet, ligesom vi havde planlagt og er kommet ud på den anden side i fremragende form,' tilføjede Maize.



Cassini er planlagt til at udføre 21 flere af disse dyk i løbet af den nuværende 'Grand Finale' fase af sin mission, hvor begivenhederne forekommer cirka en gang om ugen. Det næste spring kommer 2. maj.

De 3,2 milliarder dollars Cassini-Huygens mission - en fælles indsats med NASA, European Space Agency og Italian Space Agency - lanceret i oktober 1997 og nåede Saturn -systemet i juli 2004. (Huygens var en piggyback lander, der rørte ned på Saturns største måne, Titan, i januar 2005. )

Cassini har gjort en række bemærkelsesværdige opdagelser i løbet af sine næsten 13 år med kredsløb om den ringede planet. Eksempelvis fik sonden øje på hav af flydende carbonhydrider på Titan og gejsere af vandis samt organiske molekyler og andre materialer, der sprængte fra det sydpolære område i Saturn -satellitten Enceladus. Yderligere Cassini -observationer har afsløret, at Enceladus har en potentielt beboeligt hav flydende vand under dets iskolde skal.

Men Cassini er ved at løbe tør for brændstof, og dets mission vil snart være slut. Rumfartøjet vil udføre et forsætligt dødsdyk ned i Saturns tykke atmosfære den 15. september for at sikre, at det ikke forurener Titan eller Enceladus - som begge kan være i stand til at understøtte liv - med mikrober fra Jorden.

Følg Mike Wall på Twitter @michaeldwall og Google+ . Følg os @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Oprindeligt udgivet den demokratija.eu .