Europa Lander behøver ikke at grave dybt for at finde tegn på liv

Europe Lander art

Kunstnerens illustration af en potentiel NASA-lander på overfladen af ​​Jupiters iskolde, havhavende måne Europa. (Billedkredit: NASA/JPL)



Hvis der findes livstegn på Jupiters iskolde måne Europa, er de måske ikke så svære at finde, som forskere havde troet, rapporterer en ny undersøgelse.



Den 1.900 kilometer brede (3.100 kilometer) Europa har et stort hav under sin iskolde skal. Desuden tror astronomer, at dette vand er i kontakt med månens stenede kerne, hvilket muliggør en række komplekse og spændende kemiske reaktioner.

Forskere betragter derfor Europa som et af solsystemets bedste bud på at rumme fremmede liv. Europa er også en geologisk aktiv verden, så prøver af det nedgravede hav kan rutinemæssigt nå det til overfladen - via lokaliseret opstandelse af selve havet for eksempel og/eller gennem geyserlignende udgasning, hvis beviser er blevet opdaget flere gange af NASAs Hubble-rumteleskop. [Billeder: Europa, Mysterious Icy Moon of Jupiter]



NASA sigter mod at jage efter sådanne prøver i en ikke alt for fjern fremtid. Agenturet udvikler en flyby -mission kaldet Europa Clipper, som er planlagt til at starte i begyndelsen af ​​2020'erne. Clipper vil studere Europa på nært hold i snesevis af flybys, hvoraf nogle måske kan zoome igennem månens formodede vanddampfluer . Og NASA arbejder også på en mulig landmandsmission efter Clipper, der ville søge efter beviser for liv på eller i nærheden af ​​Europas overflade.

Det er imidlertid uklart, hvor dybt en Europa -lander skulle grave for at have en chance for at finde noget. Det er fordi Europa kredser inden for Jupiters strålingsbælter og bliver bombarderet af hurtigt bevægelige ladede partikler, som kan forvandle aminosyrer og andre mulige biosignaturer til grød.

Jupiter



Jupiters måne Europa, som afbildet af NASAs Galileo -rumfartøj.(Billedkredit: NASA/JPL-Caltech/SETI Institute)

Det er her, den nye undersøgelse kommer ind.

NASA -videnskabsmand Tom Nordheim og hans kolleger modellerede Europas strålingsmiljø i detaljer og redegjorde for, hvor slemt det går fra sted til sted. De kombinerede derefter disse resultater med data fra laboratorieforsøg, der dokumenterede, hvor hurtigt forskellige strålingsdoser udskærer aminosyrer (et stand-in her for komplekse biomolekyler generelt).



Forskerne fandt betydelig variation, idet nogle europæiske lokaliteter (ækvatoriale regioner) fik omkring 10 gange strålingen, der bankede på andre (mellem- og høje breddegrader).

På de mest godartede steder, fastslog holdet, ville en lander sandsynligvis skulle grave bare 1 centimeter eller deromkring i isen for at finde genkendelige aminosyrer. I højblæsningszonerne ville måldybden være i størrelsesordenen 10 til 20 cm. (Dette betyder ikke, at potentielle europæiske organismer stadig ville være i live på sådanne dybder; doser er høje nok til at tilberede selv de hårdeste jordmikrober, sagde undersøgelsesholdets medlemmer.)

Denne sidstnævnte rækkevidde er stadig ganske overskuelig, sagde Nordheim, der er baseret på California Institute of Technology og NASAs Jet Propulsion Laboratory, som begge er i Pasadena.

'Selv i de hårdeste strålingszoner i Europa behøver du virkelig ikke gøre mere end at kradse under overfladen for at finde materiale, der ikke er stærkt modificeret eller beskadiget af stråling,' sagde han til demokratija.eu.

Det er gode nyheder for den potentielle landermission, tilføjede Nordheim: Med strålingseksponering tilsyneladende ikke er en begrænsende faktor, kan planlæggere gerne målrette mod de områder i Europa, der sandsynligvis vil indeholde friske havforekomster - nedfaldszonen under en plume, for eksempel - hvor som helst de kan lyve.

Forskere har stadig ikke identificeret sådanne lovende berøringsområder; Europa -billedet, der er taget til dato, har bare ikke været skarpt nok. Men Europa Clippers arbejde skulle ændre ting, sagde Nordheim.

'Når vi får Clipper-rekognoscering, billederne i høj opløsning-det bliver bare et helt andet billede,' sagde han. 'Den Clipper -rekognoscering er virkelig nøglen.'

Den nye undersøgelse blev offentliggjort online i dag (23. juli) i tidsskriftet Natur Astronomi .

Følg Mike Wall på Twitter @michaeldwall og Google+ . Følg os @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Oprindeligt udgivet den demokratija.eu .