Fremtidig interstellar komet? Gasspydende genstand spottet i asteroidegruppe nær Jupiter

Forskere opdagede et himmellegeme, der mærkeligt nok stak langt væk fra solen - som en komet - under en lang køretur gennem vores solsystem, der kunne slutte i interstellært rum, siger NASA.



Objektet cirkulerer midlertidigt rundt om solen i en gruppe gamle asteroider kaldet trojanere, som er fanget af Jupiters tyngdekraft og bevæger sig langs planeten. Nye billeder fra Hubble rumteleskop afslørede den kosmiske interloper på sin midlertidige parkeringsplads og spyttede lystigt gas ud i rummet på trods af sin store afstand til solen.



Simuleringer tyder på, at objektet stammer fra det iskolde Kuiperbælt ud over Neptun, og derefter fløj tættere på solen fra en 'spandbrigade' af kometer, der blev sparket ind til et område mellem Jupiter og Neptun. Objektet, der kaldes en 'Centaur', vil kun blive ved Jupiter i et par år, før planeten kaster det ud af den trojanske zone og tvinger det afgasende objekt mod solen, for yderligere eventyr.

Video: Komet med 400.000 mil hale fanget nær Jupiters trojanske asteroider
Relaterede:
'Oumuamua og Borisov er kun begyndelsen på en interstellar objektbonanza



Dette billede, der er taget af Hubble -rumteleskopet, viser kometen P/2019 LD2, da den svæver tæt på trojanerne, de gamle asteroider fanget nær Jupiter af planeten

Dette billede, der er taget af Hubble -rumteleskopet, viser kometen P/2019 LD2, da det svæver tæt på trojanerne, de gamle asteroider fanget nær Jupiter af planetens tyngdekraft.(Billedkredit: NASA, ESA, STScI, B. Bolin (IPAC/Caltech); CC BY 4.0)

Det var nye observationer fra Hubble, der afslørede svøbet af gas og støv, hvilket bekræfter tidligere mistanke om denne aktivitet, der blev spottet med NASAs Spitzer rumteleskop dage før Spitzers pensionering i begyndelsen af ​​2020.



'Kun Hubble kunne opdage aktive kometlignende funktioner så langt væk ved så høje detaljer, og billederne viser tydeligt disse funktioner,' siger Hubble-forsker Bryce Bolin fra California Institute of Technology, sagde i en NASA -erklæring . Bolin bemærkede, at Centaurens hale er cirka 640.000 kilometer lang, hvilket er lidt mindre end det dobbelte af den gennemsnitlige afstand mellem Jorden og vores måne.

Udgassen så langt væk fra solen pusler forskere, da vandis kun knap begynder at sublimere i Jupiters nabolag - det er cirka 465 millioner miles (750 millioner km) væk fra solen. En typisk vand-iskomet afgasser kun for alvor 320 millioner kilometer væk, så halen er muligvis ikke vejledende for vand. Spitzers observationer antydede i stedet tilstedeværelsen af ​​kulilte og kuldioxidgasser, som ikke behøver så meget varme som vand for at begynde at sublimere.

Relaterede: En første af sin slags asteroide begejstrede astronomer. Men det var bare en kometsvindel.



Bolin sagde, at selvom dette er den første centaur, der er spottet i en trojansk gruppe, kan dette være et normalt pitstop for objekter, der slynger sig fra det ydre solsystem til det indre solsystem, hvor Jorden og de andre stenede planeter bor. Når det er sagt, var det en kompliceret fortælling at finde ud af komets oprindelseshistorie og fremtid.

Computersimuleringer fra teamet tyder på, at objektet, mere formelt kendt som P/2019 LD2, fløj tæt på Jupiter for cirka to år siden. Jupiter gjorde derefter, hvad Jupiter ofte gør ved små genstande, hvilket slang det i en ny retning; i dette tilfælde landede objektet i den trojanske asteroide -gruppe, der førte Jupiter i sin bane med omkring 437 millioner miles (703 millioner km).

Talrige teleskoper fangede P/2019 LD2 på forskellige stadier af sin rejse. Den første til at se det i juni 2019 var University of Hawaii's Asteroid Terrestrial-Impact Last Alert System (ATLAS) teleskopsystem på Hawaii, og kometaktiviteten blev opdaget af den japanske amatørastronom Seiichi Yoshida.

Relaterede: Kometen ATLAS går i opløsning i stykker, mens Hubble -teleskopet ser

Undersøgelsesteamet fandt arkivbilleder af objektet fra en bredfeltundersøgelse ved Californiens Palomar-observatorium, kaldet Zwicky Transient Facility, der dateres til april 2019. De undersøgte mere ved hjælp af Apache Point-observatoriet i New Mexico og derefter Spitzer-rumteleskopet i januar 2020. Hubble var dog den første til at vise komets hale , koma -strukturen, støvpartiklernes størrelse og partiklers udstødningshastighed.

At studere P/2019 LD2 kunne også give flere detaljer om, hvordan den såkaldte 'bucket brigade' af kometer fungerer. Forskere mener, at disse kometer kommer fra Kuiperbæltet og hopper mellem planeter, mens de bevæger sig stadig tættere mod solen og varmes op undervejs. I betragtning af antallet af kometer, der passerer Jorden, leveres en kortere komet til Jordens kvarter fra Kuiperbæltet hvert 100. år eller deromkring, foreslår simuleringer.

Når objektet cirkler rundt om solen, tyder simuleringer på en 90% chance for, at tyngdekraften af Jupiter - den største planet i solsystemet - vil øge P/2019 LD2 tilbage en gang i de næste 500.000 år. Derefter kan planeten sparke objektet ud af solsystemet for godt og sende P/2019 LD2 på en envejs tur ind i interstellært rum. Selvfølgelig antager dette scenario, at kometen formår at undgå at smække i solen eller en anden planet under sin rejse eller simpelthen gå i opløsning fra solens varme.

Et papir baseret på forskningen optrådte 11. februar i The Astronomical Journal.

Følg Elizabeth Howell på Twitter @howellspace. Følg os på Twitter @Spacedotcom og på Facebook.