Skal du tilbage til Pluto? Forskere skal presse på for Orbiter Mission

Pluto

Lag af dis over Pluto, set ved NASAs New Horizons -rumfartøj, der fløj forbi dværgplaneten i juli 2015. Et team af forskere undersøger nu muligheden for at starte en orbitermission til Pluto. (Billedkredit: NASA/JHUAPL/SwRI)



Menneskehedens første nærbillede af Pluto var så spændende, at nogle forskere gerne vil tilbage og bruge meget mere tid på at studere den iskolde verden.



Sidst i sidste måned mødtes 35 forskere i 7 timer i Houston for at diskutere de grundlæggende plan og videnskabelige mål for en potentiel Pluto -orbitermission. En sådan indsats ville bygge på den viden, der blev opnået under den episke Pluto -flyby, der blev udført i juli 2015 af NASA's Ny Horizons sonde .

Deltagerne kom væk fra workshoppen den 24. april, der blev fyret op og forpligtede sig til at gøre deres bedste for at få et sådant projekt til at ske, sagde New Horizons hovedforsker Alan Stern, der var der. [Destination Pluto: NASA's New Horizons Mission in Pictures]



New Horizons bliver den første sonde til at udforske Pluto i midten af ​​2015. Se hvordan New Horizons mission til Pluto fungerer i vores fulde infografik her.

New Horizons bliver den første sonde til at udforske Pluto i midten af ​​2015. Se hvordan New Horizons mission til Pluto fungerer i vores fulde infografik her .(Billedkredit: Af Karl Tate, Infographics Artist)

Mødet mindede, sagde Stern, om New Horizons 'tidligste dage: slutningen af ​​1980'erne, da han og et par andre mennesker først tog muligheden for at starte en flyby -mission til Pluto.



'Det føltes meget sådan, men [med] en ny generation af mennesker, siger Stern, der er baseret på Southwest Research Institute i Boulder, Colorado, til demokratija.eu.

New Horizons 'flyby afslørede, at Pluto var en forbløffende mangfoldig verden med store sletter af nitrogenis, 2 kilometer høje (3,2 kilometer) bjerge af vandis og et væld af andre overfladeegenskaber. Men sonden fik bare et flygtigt kig på dværgplanetsystemet, mens han zoome forbi; en orbiter ville blive hængende og løfte Plutos slør endnu mere, sagde Stern.

'Du kunne kortlægge hver kvadratcentimeter af planeten og dens måner,' sagde han. 'Det ville være en videnskabelig spektakulær.'



Da den mulige mission i øjeblikket er forestillet, ville orbiteren cruise rundt om Pluto -systemet ved hjælp af tyngdekraftsassistenter fra dværgplanetens største måne, Charon, til at slynge den hist og her, sagde Stern. Strategien ligner den, der anvendes af NASAs Cassini rumfartøj , som har formet sin vej gennem Saturn -systemet gennem årene via flybys på den ringede planetens største måne, Titan.

Det nuværende koncept er derfor forskelligt fra et Stern, der blev foreslået kort efter New Horizons 'flyby, hvilket ville have sat en lander ned på Charon.

Med en Charon -lander 'sidder du fast og kigger på den ene side af Pluto,' sagde Stern. (Charon og Pluto er låst tideligt, hvilket betyder, at hver verden altid viser det samme ansigt til den anden.)

'Og du kan ikke komme i superlukke. Du kan ikke komme ned i atmosfæren, 'tilføjede han. 'Dette, synes jeg, er et bedre missionskoncept.'

Selvom missionen ville være Cassini-lignende, ville Pluto-kredsløbet i sig selv ligne NASAs Dawn-sonde, som i øjeblikket kredser om dværgplaneten Ceres, sagde Stern. Ligesom Dawn ville Pluto-sonden sandsynligvis bruge elektrisk fremdrift og have et halvt dusin videnskabelige instrumenter, sagde han.

Hubble -rumteleskopfoto af Pluto er mest detaljeret nogensinde set.

Men fordi Pluto -kredsløbet ville fungere så langt fra solen, ville det stole på atomkraft for at generere sin elektricitet frem for sollys, som Dawn gør, tilføjede Stern. Og prisskiltet ville være højere end Dawn's $ 467 millioner; Pluto -indsatsen ville sandsynligvis kvalificere sig som en New Frontiers -mission eller et lille flagskib. (Nye grænser -missioner koster omkring $ 1 mia., Mens flagskibe kører omkring $ 2 mia.)

Stern sagde, at en Pluto -orbiter kunne komme af jorden i slutningen af ​​2020'erne eller deromkring. En lancering i 2030 ville have ceremoniel betydning ved 100 -årsdagen for Plutos opdagelse, tilføjede han. Sonden ville bruge syv eller otte år på at rejse til dværgplaneten, derefter måske fire eller fem år med at studere Pluto og dens måner.

Da sondens arbejde der var udført, sagde Stern, kunne rumfartøjet tænkeligt bruge en sidste Charon -flyby til at undslippe Pluto -systemet og gå mod et andet objekt i Kuiperbæltet, ringen af ​​frigide kroppe ud over Neptuns bane. (New Horizons gør noget lignende; det er nu på vej mod et 1. januar 2019, flyby af et lille Kuiper Belt -objekt kaldet 2014 MU69.)

Men en Pluto -orbitermission er langt fra at blive til virkelighed, understregede Stern. Han sagde, at han og hans medforskere har til formål at modne konceptet i tide, så det kan overvejes under den næste Planetary Science Decadal Survey, en amerikansk national forskningsrådsindsats, der fastsætter udforskningsprioriteter for NASA hvert 10. år.

Den næste dekadale undersøgelse starter i 2020, slutter i 2022 og offentliggøres i 2023, sagde Stern.

'Gardinet åbner,' sagde han om Pluto -orbiterideen. 'Denne ting vil blive et diskussionsemne nu i de næste par år.'

Følg Mike Wall på Twitter @michaeldwall og Google+ . Følg os @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Oprindeligt udgivet den demokratija.eu .