Tillykke med jubilæet, nysgerrighed! NASA -rover markerer 8 år på Mars

Et selvportræt af NASA

Et selvportræt af NASAs Curiosity Mars-rover taget den 15. juni 2018. En Mars-støvstorm havde reduceret sollys og synlighed på roverens placering i Gale Crater på det tidspunkt. (Billedkredit: NASA/JPL-Caltech)



NASA ville blive begejstret, hvis den nyligt lancerede Mars -rover endte med at matche forgængerens levetid.



Agenturets Curiosity-rover i bilstørrelse fejrer otte (jord) år på den røde planet i dag (5. august), mindre end en uge efter at Perseverance-roveren tog flyvetur mod Mars.

Synergien i timing er passende; Udholdenhed deler Curiositys chassis og 'sky crane' landingsstrategi , blandt andre funktioner. Og den nye rover vil bygge videre på de mange opdagelser, Curiosity har gjort gennem årene.



Relaterede: Fantastiske Mars -fotos af NASA's Curiosity rover (seneste billeder)

Nysgerrighed blev lanceret i november 2011 og ramt inde i det 96 kilometer brede (154 kilometer) Gale-krater natten til den 5. august 2012 og startede en overflademission designet til at vare mindst et marsår (hvilket svarer til 687 Jordens dage).

Hovedmålet med Curiosity's mission på 2,5 milliarder dollar, officielt kendt som Mars Science Laboratory, går ud på at vurdere, om Gale nogensinde kunne have støttet jordlignende liv. Den atomdrevne robot har returneret spændende nyheder på denne front og fandt ud af, at krateret var vært for et potentielt beboeligt sø-og-strømsystem i lange strækninger i den gamle fortid, måske millioner af år ad gangen .



Nysgerrighed har også opdaget komplekse organiske kemikalier, livets byggesten som man kender det, i Gale Crater -klipper. Derudover har roveren rullet igennem flere metaner og opdagede et sæsonmæssigt mønster i koncentrationen af ​​denne gas, som her på Jorden primært produceres af levende organismer. (Abiotiske processer kan imidlertid også generere metan, og kilden til tingene i Gale er uklar.)

I september 2014 nåede Curiosity basen af ​​Mount Sharp, der stiger 5,5 kilometer op i himlen fra Gales centrum. I de sidste seks år har roveren klatret gennem bjergets foder, læst klipperne for spor om Gales tidligere beboelige miljøer, og hvordan Mars overgik til den kolde, tørre ørkenplanet, vi kender i dag.

I løbet af sine otte år på Mars har Curiosity boret 27 stenprøver, samlet seks jordprøver og lagt mere end 23 km på sin kilometertæller, sagde NASA -embedsmænd. (Mars-overfladeafstandsrekorden besiddes af en anden NASA-rover, Opportunity, der dækkede 28,06 miles eller 45,16 km mellem 2004 og 2018.)



Udholdenhedens mission på 2,7 milliarder dollar, kaldet Marts 2020 , sigter mod at udvide Curiositys fund. Den nye rover vil jage efter tegn på ældgammelt liv i Mars '45 kilometer brede (45 km) Jezero-krater, der var hjemsted for en sø og et floddelta for længe siden.

Udholdenhed vil også indsamle og gemme prøver til fremtidig tilbagevenden til Jorden og afprøve flere nye efterforskningsteknologier, herunder en lillebitte helikopter ved navn Ingenuity og et instrument, der genererer ilt fra den tynde, kuldioxid-dominerede Mars-atmosfære.

Mars 2020 er planlagt til at berøre den 18. februar 2021. Måske tager Curiosity en lille pause fra sit arbejde i Gale Crater den dag, kigger op på Marshimlen og sender gode ønsker til den nye ankomst.

Mike Wall er forfatter til 'Out There' (Grand Central Publishing, 2018; illustreret af Karl Tate), en bog om søgen efter fremmede liv. Følg ham på Twitter @michaeldwall. Følg os på Twitter @Spacedotcom eller Facebook.