Hartley 2: Den 'underlige' komet

Denne nærbillede af kometen Hartley 2 blev taget af NASA



Denne nærbillede af kometen Hartley 2 blev taget af NASAs EPOXI-mission under dens flyby af kometen den 4. november 2010. Den blev fanget af rumfartøjets mellemopløsningsinstrument.(Billedkredit: NASA/JPL-Caltech/UMD)



Kometen Hartley 2, officielt kendt som 103P/Hartley, besøger det indre solsystem cirka hvert 6,5 år. Kometen blev opdaget i 1986 og fik besøg af en NASA -mission, Epoxi, i 2010. Den forventes at vende tilbage i april 2017.

Selvom kometen ofte besøger solen, er den stadig en meget aktiv lille krop. NASA har kaldt Hartley 2 for ' mærkelig lille komet ', og en NASA -astronom karakteriserede Hartley 2 som' en hyperaktiv lille komet, der udspytter mere vand end de fleste andre kometer i dens størrelse. '



Forskere, der studerer den lille komet, har rejst muligheden for, at flere kometer opfører sig på samme måde, især hvis de bærer masser af kuldioxid eller monoxid i deres sammensætning.

Hartley 2's besøg af Epoxi afslørede også nogle mærkelige videnskabelige opdagelser, såsom 'glitrende blokke' i hver ende af kometen.

Fanget af kvalitetskontrol



Hartley 2 er opkaldt efter opdageren, Malcolm Hartley, en astronom, der arbejder for Siding Spring Observatory i New South Wales, Australien. Han har haft flere roller på anlægget gennem årene, men i marts 1986 var han en kvalitetskontroller, der undersøgte nøjagtigheden af ​​billeder taget af et Schmidt -teleskop på stedet.

Den 16. marts samme år så han en mærkelig plet på en fotografisk glasplade. 'Dengang kom observationerne ind som negative - stjerner og andre objekter på himlen virkede sorte på en klar baggrund,' sagde Hartley i en interview udgivet af NASA i 2011.

'Jeg lagde mærke til en mørk dis omkring et spor. Spor angiver noget, der bevæger sig hurtigt gennem himlen, men asteroider har ingen dis. Så jeg tænkte, at det kunne være en komet. '



Hans fund blev bekræftet af Den Internationale Astronomiske Unions mindre planetcenter få dage efter opdagelsen. Hartley fortsatte faktisk med at opdage mindst 10 flere kometer i løbet af sin karriere, indtil Siding Spring ændrede Schmidt -teleskopet, han brugte til at udføre spektroskopi i 2002.

Hartleys navnebror vender tilbage til det indre solsystem nær Jorden cirka en gang hvert 6,5 år. Selvom det ikke er nær så lyst som at sige, Halleys komet når det er bedst, gør Hartley 2s hyppige tilbagevenden det til et værdifuldt objekt for astronomer, der søger at forstå, hvordan solen ændrer disse beskidte snebolde under gentagne ture nær solen.

En missionskontakt i sidste øjeblik

Interessen for kometen Hartley 2 tog til i 2007, da NASA i sidste øjeblik tog en beslutning om at aflede Deep Impact-missionen i komets retning. Agenturet planlagde oprindeligt at målrette Comet Boethin, men den periodiske komet forsvandt ud af syne før Deep Impact kunne nå dertil.

'Vi var overbeviste om, at vi kunne finde kometen, og vi var forbløffede, da den ikke var der,' udtalte University of Hawaii's Karen Meech, en af ​​missionens medforskere, i en pressemeddelelse fra 2007. Forskerne gættede på, at kometen brød op i stykker, der var for små til at kunne ses fra Jorden.

Mens Hartley 2 var et lovende mål, sagde NASA, at ulempen ved at besøge den komet over Boethin var, at det ville tage to år længere at bringe rumfartøjet tæt på. Fordi instrumenter kan nedbrydes over tid, gjorde dette i første omgang Boethin til det primære valg.

Deep Impact havde allerede lanceret i 2005 for første gang at svinge af Comet Tempel og skubbe en nedslagskanal ind i kometen, før den igen begav sig mod Jorden i 2007, omdirigerede dens bane og lancerede mod Hartley 2.

Missionens ændring til Hartley 2 fornyede videnskabelig interesse for kometen. Andre observatorier udførte mere detaljerede undersøgelser af Hartley 2, herunder det kredsende NASA Spitzer -rumteleskop.

Forskere, der brugte observatoriet, undersøgte Hartley 2s kerne og hastighed for massetab, der opstår, hver gang den passerer nær solen. De anslog, at Hartley 2 kunne vare omkring 700 år mere - cirka 100 flere ture rundt om solen - før den går i stykker. [ Billeder: Nærbillede af kometen Hartley 2 ]

Kuldioxid og 'glitrende blokke'

Før han nåede Hartley 2, blev Deep Impact omdøbt til Epoxi for at afspejle en søgning efter eksoplaneter i jordstørrelse omkring fem stjerner. Det tog tre omgange af solen, før Epoxi kunne komme tæt på Hartley - en tur på 1,6 milliarder miles (cirka 18 gange afstanden mellem jorden og solen.)

Epoxi foretog sin nærmeste tilgang til Hartley 2 i november 2010 for at forstå mere om komets indre. Det passerede så tæt som 431 miles (694 kilometer) fra kometens overflade. I stedet for at sende en sonde ind i Hartley 2, overvåger Epoxi gasskum, der kommer fra komets overflade og omgiver den. Det jagtede også efter vandis på kometen.

At studere oddball -kometen på nært hold afslørede, at udbrud på kometen ikke sker ensartet. Stråler fra kometen, drevet af kuldioxid, var mere folkerige på hver side af Hartley 2 end i midten. Komets 'talje' havde i stedet stråler med vanddamp, med kun lidt kuldioxid eller is.

Nærbillede af nærbillede afslørede en anden mærkelighed ved Hartley 2. Det roterer på to forskellige akser, der hovedsageligt drejer i en retning, mens det også vælter i en anden.

Epoxi opdagede også nogle 'glitrende blokke' på kanterne af Hartley 2, der var omkring 50 meter høje og 80 meter brede. Selvom NASA stadig undersøger deres natur, nævnte de, at blokkene i gennemsnit ser ud til at være omkring to til tre gange mere reflekterende end resten af ​​overfladen.

I samarbejde med andre NASA -forskerhold afslørede Epoxi også en kerne består af flere typer is .

'Vi har tegn på to forskellige slags is i kernen, muligvis tre,' sagde NASA Goddard Space Flight Center's Michael Mumma. 'Men vi kan også se, at komets samlede sammensætning er meget konsekvent. Så der sker noget subtilt. Vi er ikke sikre på, hvad det er. '

- Elizabeth Howell, demokratija.eu -bidragyder