Sådan får du øje på potentielt blændende 'nytårskomet'

Comet Lovejoy (2014 Q2) blev set fra Australien den 13. december 2014.

Comet Lovejoy (2014 Q2) blev set fra Australien den 13. december 2014. (Billedkredit: Phil Hart, CC BY-SA)



En nyopdaget komet kunne vise et spektakulært show i Jordens himmel i begyndelsen af ​​2015.



Kometen - officielt katalogiseret som 2014 Q2, eller Q2 for kort - burde være et fint objekt at se i små teleskoper og kikkert i store dele af januar. I en mørk himmel fri for betydelig lysforurening kan kometen endda være synlig med det blotte øje.

Amatørastronom Terry Lovejoy opdagede første kvartal 2014 lige før daggry den 17. august 2014 fra sit afrullende tagobservatorium i Birkdale, Queensland, Australien. Den nyopdagede komet er den femte, Lovejoy har fundet siden 2007. Han opdagede den på CCD-kamerabilleder, han tog ved hjælp af et Celestron C-8 teleskop. [Tag demokratija.eu's Comet Quiz]



Ægte farvebillede af Comet iSON

Da Lovejoy første gang så kometen, så den ud som en diffus glød omkring 4000 gange svagere end den svageste stjerne, der er synlig for det blotte øje. På det tidspunkt var kometen placeret i det sydlige stjernebillede Puppis the Stern og bevægede sig meget langsomt mod nordvest.

Kometen klarer sig nu langt bedre end oprindelige prognoser havde antydet. Kort efter komets opdagelse forudsagde astronomer, at det ikke ville blive meget lysere end størrelsesorden 8.



Astronomer måler lysstyrken på en stjerne på himlen ved hjælp af en størrelsesorden. På denne skala har de lyseste objekter de mindste tal, og de svageste objekter har de største tal. Det er en 'bagudrettet' skala, som astronomer arvede fra den gamle græske astronom Hipparchus. De klareste stjerner er størrelsesorden 0 og 1. De svageste stjerner, der kan ses uden optisk hjælp, er størrelsesorden 6.

Lysere udsigter

I november lysede kometen op i et uventet hurtigt tempo og skinnede i størrelsesorden 9,2 den 18. november, størrelse 8,4 den 22. november og 7,9 den 29. november.



Den 26. december skinnede Lovejoy i størrelsesorden 5,3. Observatører, der anvender kikkert og små teleskoper, har beskrevet det som en cirkulær plet af hvidt lys, næsten 15 bue minutter i diameter (omtrent halvdelen af ​​månens tilsyneladende bredde), lysere nær midten og forsvinder rundt om kanterne.

Størrelsen på komets koma (atmosfæren omkring det kosmiske legems kerne) måler i øjeblikket omkring 369.000 kilometer.

Der er ikke blevet rapporteret om en hale, selvom fotografier med lang eksponering har angivet et sprødt, smalt vedhæng, der strækker sig udad fra kometen samt en stærk grønlig nuance i koma på grund af tilstedeværelsen af ​​cyanogen, en giftig gas samt diatomisk kulstof. Begge disse stoffer lyser grønt, når de belyses af sollys. Dette kaldes 'resonansfluorescens.'

Nærmest jorden den 7. januar

Gareth V. Williams, fra Smithsonian Astrophysical Observatory, beregnede kometens reviderede kredsløb baseret på 530 observerede positioner fra 1. juli (før kometen blev opdaget) til 4. december. Han fandt ud af, at kometen vil passere gennem perihelionpunktet i dens bane (dens nærmeste punkt til solen) den 30. januar, når den passerer 193 millioner km fra solen. Kometen forventes dog at nå sit nærmeste punkt til Jorden - minimum 70,2 millioner km - den 7. januar.

Af denne grund, forudsat at kometen vil fortsætte med at lysne med sin nuværende hastighed, vil jeg foreslå, at Lovejoy vil være på sit lyseste omkring 7. januar og skinne så stærkt som størrelsesorden 4.6 og dermed gøre den til en af ​​de lyseste kometer, der ligger højt i en mørk himmel siden det uventede udbrud af Comet Holmes i oktober 2007. [101 Amazing Skywatcher Photos from 2014]

Det er lidt lysere end Eta Ursae Minoris, den svageste af de fire stjerner i skålen på Lille Dipper . Så vil du kunne få et glimt af kometen uden optisk hjælp? Svaret er enkelt: Hvis du kan se alle fire stjerner i Little Dippers skål, skulle du kunne se kometen.

Bedre placeret for nordboere

Kometen Lovejoy bevæger sig langs en syd-til-nord sti, næsten vinkelret på den himmelske ækvator, hvilket betyder, at den bliver stadig bedre placeret for nordlige observatører for hver nat, der går i løbet af de kommende uger.

I øjeblikket vil en lys voksemåne forstyrre evnen til at se Comet Lovejoy. Månen vil blive fuld den 4. januar, og den vil oplyse himlen gennem hele natten. Men den 7. januar vil månen stige omkring en time efter afslutningen på det astronomiske tusmørke, hvilket betyder, at der vil være omkring en times mørk himmel for at se kometen. Og hver nat derefter kommer månen op cirka en time senere end den foregående nat, hvilket betyder gradvis længere mørkeintervaller, mens kometen klatrer højere og mod en bedre observationsposition til tidlig aftenvisning.

Siden den blev fundet sidste sommer, var kometen udelukkende forblevet inden for grænserne for stjernebilledet Puppis. Men det har langsomt taget fart, da det nærmede sig både solen og jorden, og den 17. december krydsede det endelig fra Puppis til det tilstødende stjernebillede Columba the Dove.

Den 27. december flyttede kometen ind i Lepus the Hare, og når det nye år begynder, er det, hvor Lovejoy vil bo. I januar bevæger kometen sig hurtigt mod nordvest fra Lepus, ind i floden Eridanus den 3. januar og ind til Tyren Tyr den 9. januar.

I løbet af denne tid kører Comet Lovejoy omkring 3 grader om dagen, så selv et par minutters kig med et teleskop skulle afsløre sit skift i forhold til baggrundsfeltstjerner.

Kometen vil derefter begynde at bremse i sin kurs over himlen, nå Aries the Ram inden den 17. januar og til sidst omkredse grænsen for Perseus helten og Triangulum trekanten i løbet af den sidste uge af januar. [Se billeder af konstellationer af nattehimlen]

Jo mørkere din himmel, jo bedre udsigt

Kometekspert John Bortle bemærkede, at komets imponerende vil variere alt efter, hvor meget lysforurening der er i observatørens område.

'Nær perigee [det punkt, der er tættest på Jorden], ville jeg forudse, at koma vil bøje en hel grad i sin diameter [to gange månens tilsyneladende bredde], måske endda noget mere,' sagde Bortle. 'Meget af det vil dog sandsynligvis have en ret lav overfladelysstyrke, der vil blive påvirket af enhver lysforurening. Urbanitter kan godt finde, at kun komets centrale kondens er indlysende for dem selv ved hjælp af optisk hjælpemiddel, hvilket giver kometen meget mindre et imponerende udseende sammenlignet med den, der ses af dem, der ser fra mørke landlige steder. '

Bortle sagde også, at kometen sandsynligvis er lidt for langt fra solen til, at der kan være meget visuel støvhale, men dem, der fotograferer den, skal fortsat forestille et langt og imponerende gasformigt vedhæng. Men 'overordnet set burde det være interessant,' tilføjede han.

Efter 7. januar, da Lovejoy trækker sig væk fra Jorden, vil kometen falme - men det vil gøre det langsomt, fordi den stadig nærmer sig solen. Den 30. januar skulle den være på omkring 5,4, men den voksende måne vil igen være en stigende hindring. I februar, da kometen Lovejoy bevæger sig væk fra både solen og jorden, skulle den falme hurtigt. Så for de fleste observatører vil januar være måneden for at se det.

Næste mulighed om cirka 8.000 år

Comet Lovejoy rejser i en meget langstrakt bane rundt om solen, og baseret på dens nuværende bane kan vi med en vis grad sige, at den har været her før, for cirka 11.500 år siden.

Når kometen fejer gennem det indre solsystem i løbet af de kommende uger, vil en del af dens kredsløbsenergi blive stoppet, hvilket vil reducere dens orbitale periode lidt. Dens næste planlagte optræden gennem vores solkvarter forventes omkring år 10.000.

Joe Rao fungerer som instruktør og gæsteforelæser på New Yorks Hayden Planetarium. Han skriver om astronomi til magasinet Natural History, Farmer's Almanac og andre publikationer, og han er også en meteorolog på kameraet for News 12 Westchester, New York. Følg os @Spacedotcom , Facebook og Google+ . Original artikel om demokratija.eu.