Det har været en lang vej til rumfart for passagerer for Virgin Galactic og rivaliserende Blue Origin

Dette skærmbillede fra en Virgin Galactic -video viser virksomheden

Dette skærmbillede fra en Virgin Galactic -video viser virksomhedens VSS Unity -køretøj, der affyrede sin raketmotor under sin tredje testflyvning til suborbitalrum, den 22. maj 2021. (Billedkredit: Virgin Galactic)



Richard Bransons vej til rummet har været en del længere og mere kredsende, end han havde regnet med.

Milliardærstifteren af ​​Virgin Group skal køre søndag (11. juli) på den fjerde besætning med rumfart i Virgin Galactics SpaceShipTwo suborbital -køretøj, som selskabet sigter mod at have fuldt gang i gang tidligt næste år.

Bransons deltagelse vil opfylde et ofte erklæret løfte om at være en af ​​de første passagerer Virgin Galactic lanceres til den endelige grænse-en bucket-list-boks, der skulle krydses af for mange år siden.



Relaterede: Sådan ser du Virgin Galactic lancere Richard Branson i rummet
Mere:Sådan fungerer Virgin Galactics SpaceShipTwo (infografisk)

Branson grundlagde Virgin Galactic i 2004 for at bygge videre på succesen med SpaceShipOne, et genanvendeligt tre-personers suborbital rumfly bygget af virksomheden Scaled Composites og finansieret af Paul Allen for at vinde Ansari X-prisen på 10 millioner dollars for privat rumfart. To år senere, han fortalte CNN at han forventede, at virksomheden ville begynde at transportere 'almindelige mennesker' til og fra suborbitalrum i 2008. (Branson er langt fra almindelig af økonomiske standarder, men han er ikke en professionel astronaut, så han passer til regningen.)

Måldatoen blev dog ved med at blive skubbet tilbage, da Virgin Galactic behandlede forskellige spørgsmål, herunder to dødsulykker. Den første tragedie var en test-stand-eksplosion ved Californiens Mojave Air and Space Port i juli 2007, som dræbte tre ansatte i Scaled Composites, luftfartsfirmaet, der designede topiloterne, seks passagerer SpaceShipTwo.



Den anden fandt sted den 31. oktober 2014 under en raketdrevet testflyvning af det første SpaceShipTwo-køretøj, VSS Enterprise. (Branson flyver på den anden, VSS Unity.) Enterprise brød fra hinanden i himlen over Mojave og dræbte co-pilot Michael Alsbury og skadede piloten Peter Siebold alvorligt.

En undersøgelse fastslog, at Alsbury låste Enterprise 's fjer' re-entry system for tidligt under flyvningen, hvilket førte til det vingede køretøjs død. VSS Unity indeholder designændringer, der forhindrer en sådan for tidlig fjerudbredelse i at ske igen, har Virgin Galactic -repræsentanter sagt.

Rivalen til Blue Origin

Virgin Galactics hovedkonkurrent i den suborbitale rumturismeforretning, Jeff Bezos ' Blå Oprindelse , har også en skelsættende flyvning på vej. Blue Origin målretter den 20. juli mod sin første besætningsmission - en suborbital jagt, der sender Bezos, hans bror Mark, banebrydende flyver Wally Funk og en stadig mystisk auktionsvinder i luften i virksomhedens New Shepard-køretøj. (Blue Origin har endnu ikke afsløret identiteten på auktionsvinderen, der betalte $ 28 millioner for sit sæde.)



Blue Origin har ikke lidt nogen dødsulykker, men dens march til besætningsflyvning har stadig taget to årtier; Bezos grundlagde rumfartsselskabet i 2000.

Denne meget korte historielektion tjener til at forstærke et punkt, som Branson selv fremførte lige forleden. 'Pladsen er meget vanskelig,' siger han fortalte National Public Radios Leila Fadel , under et interview, der blev sendt onsdag (7. juli). 'Rocket science er meget svært.'

Det gælder især med menneskelig rumfart, et felt, hvor den mindste fejl eller tilsyn kan have katastrofale konsekvenser, både for mennesker ombord på rumfartøjet og virksomheden, der driver det.

Denne enkle, men vigtige sandhed - rumflyvning er hård - kan gå tabt i tumulten af ​​kommentarer, der allerede hober sig op inden Branson- og Bezos -flyvningerne. Nogle af tænkestykker vil blive for varme og forkynde den endelige begyndelse af en ny kommerciel rumalder. Andre vil køre for koldt og mærke SpaceShipTwo og New Shepard blot legetøj sammenlignet med orbitale håndværk som SpaceX's Besætningsdrage kapsel, som allerede har transporteret astronauter til den internationale rumstation tre separate gange.

En spændende, men usikker fremtid

VSS Unity glider hjem efter anden supersonisk flyvning

Virgin Galactics VSS Unity glider hjem efter sin anden supersoniske flyvning under testflyvninger.(Billedkredit: Virgin Galactic)

Men det er uklart, hvad vores nuværende øjeblik rent faktisk repræsenterer, og vi vil faktisk ikke vide det, før der er gået et par røgrensningsår.

Det er f.eks. Muligt, at markedet for suborbital rumturisme ikke vil være stort nok til at understøtte aktiviteterne i hverken SpaceShipTwo eller New Shepard på lang sigt. Men det er også muligt, at deres billetpriser vil falde hurtigt nok til at holde kunderne oversvømmede på ubestemt tid, den fremtid, som begge virksomheder forudser. (Den senest angivne pris for et sæde ombord på SpaceShipTwo var $ 250.000. Blue Origin har endnu ikke afsløret sin standardbilletpris, men det forventes også at være i de lave seks tal.)

Flyvningerne fra Branson og Bezos er kort sagt et vindue ind i en fremtid, vi endnu ikke kan se. Du har måske stærke meninger om den fremtid, om hvordan rumturismeforretningen og kommerciel rumflyvning mere generelt vil eller bør udvikle sig. Og det er fint. Men det er også fint bare at sidde ved vinduet og vente, en kold drink i hånden, glad for at gardinerne bliver trukket efter alle disse år.

Mike Wall er forfatter til ' Der ude '(Grand Central Publishing, 2018; illustreret af Karl Tate), en bog om søgen efter fremmede liv. Følg ham på Twitter @michaeldwall. Følg os på Twitter @Spacedotcom eller Facebook.