Mars Rover Curiosity gør sig klar til episk drev og boring

Curiosity Rover Selvportræt på Drill Site

NASAs Mars rover Curiosity tog dette selvportræt, sammensat af mere end 50 billeder ved hjælp af sit robotarmede MAHLI-kamera, den 3. februar 2013. Billedet viser Curiosity på John Klein-borestedet. Et borhul er synligt nederst til venstre. (Billedkredit: NASA / JPL / MSSS / Marco Di Lorenzo / Ken Kremer)



Efter at have afkølet hælene i en måned på den røde planet, gør NASAs Mars rover Curiosity klar til masser af action i de kommende uger.



Nysgerrighedens håndtere sendte ingen kommandoer til roveren i det meste af april, fordi Mars var på den modsatte side af solen fra Jorden på det tidspunkt. Men denne planetariske tilpasning, kendt som en Mars-solforbindelse, er nu slut, og missionsteamet planlægger snart at bore i en Red Planet-sten og derefter sende Nysgerrighed af sted på en episk, kilometer lang vandring til bunden af ​​en enorm og mystisk bjerg.

'Et par uger at flytte til stedet og bore, og så kan selve eksperimenterne også tage et par uger - det er omtrent den tidsskala, vi kigger på,' sagde Curiosity -stedforsker Ashwin Vasavada, fra NASAs Jet Propulsion Laboratorium i Pasadena, Californien. 'Og så ville vi forhåbentlig komme i gang.' [Nysgerrighedens seneste fantastiske Mars -fotos]



Han understregede imidlertid, at denne tidsramme kan ændre sig afhængigt af, hvordan boringen foregår, og hvad Curiosity opdager.

Nysgerrighed sund efter 'forårsferie'

Curiosity -roveren var ikke inaktiv under forbindelse. Det fortsatte med at overvåge Mars vejr og stråling og udførte noget relativt simpelt videnskabeligt arbejde ved hjælp af kommandoer sendt på forhånd, sagde Vasavada.



'Det hele gik fint - det formede fejlfrit et langt sæt forud planlagte aktiviteter,' sagde han til demokratija.eu. 'Vi havde aldrig planlagt 30 dage på én gang [før], så det var en lettelse.'

Men tingene er taget til, siden missionskontrollører kom tilbage i kontakt med Nysgerrighed sidst i sidste uge. De har allerede uploadet en mindre softwareopdatering til roveren, som opstod fra konjunktion i fint helbred, sagde Vasavada.

Nysgerrighed fortsætter med at fungere på sin backup eller B-side computer, som den skiftede til efter en glitch slog sin primære computer ud (eller A-side) sidst i februar.



Rover-teamet har stadig ikke helt fundet ud af, hvad der skete med A-siden, men ingeniører har gjort betydelige fejlfindingsfremskridt. For eksempel ville Nysgerrighed have været OK, hvis et problem under konjunktur havde tvunget roveren til at skifte tilbage til A-sidecomputeren, sagde Vasavada.

Bor et andet hul

Nysgerrigheden rørte inde i Mars 'enorme Gale Crater i august sidste år og startede en toårig overflademission for at afgøre, om den røde planet nogensinde kunne have understøttet mikrobielt liv .

Roverholdet har allerede markeret dette primære mål og annoncerede i marts, at et sted kaldet Yellowknife Bay faktisk var beboeligt for milliarder af år siden. Forskere nåede frem til denne konklusion efter at have undersøgt Nysgerrigheds analyser af materiale trukket fra et 2,5 tommer dybt (6,4 centimeter) hul, roveren borede i en rød planet-udspring. [Ancient Mars kunne have understøttet livet (fotos)]

Nu hvor konjunktionen er slut, vil missionsteamet bore endnu et hul i en nærliggende sten for at bekræfte og måske forlænge de spændende resultater, der er hentet fra første boreaktivitet .

'Sandsynligvis i den næste uge eller to flytter vi roveren lidt til et nyt sted, som videnskabsteamet aktivt vælger lige nu,' sagde Vasavada. 'Primært vil det være at kopiere resultaterne fra det første hul, fordi de var så spændende og i nogle tilfælde uventede, at de mennesker, der kører eksperimenterne, bare vil sikre sig, at det virkelig er korrekt, før de skriver alle papirerne op.'

'Lidt bevægelse' betyder sandsynligvis et par meter eller deromkring, sagde han og tilføjede, at den anden boreaktivitet kan være rettet mod spændende mineralårer eller konkretioner, som holdet undgik første gang, uden at ville komplicere borets jomfruoperation.

Ud til Mount Sharp

Når boringen og de efterfølgende analyser er gennemført, planlægger teamet at starte den lange vandring til Mount Sharp , det mystiske 3,4 kilometer høje (5,5 kilometer) bjerg, der rejser sig fra Gale Crater centrum.

Mount Sharps foden, som ligger cirka 8 miles væk fra Yellowknife Bay, blev identificeret som Curiositys hoveddestination inden roverens lancering i november 2011.

Mars-kredsende rumfartøjer har opdaget tegn på, at bjergets base var udsat for flydende vand for længe siden, og teamet ønsker, at Nysgerrighed læser den røde planets miljøhistorie som en bog, når den klatrer op ad Mount Sharps nedre rækkevidde.

Nysgerrighed har taget masser af tid til at tjekke interessante klipper og flodleje nær landingsstedet hidtil og har indtil nu kun sat 700 meter på kilometertælleren. Men den lange tur til Mount Sharp vil tvinge et skift i roverholdets tankegang, hvilket kræver, at de ignorerer nogle spændende funktioner for at lave numre.

Missionsforskere er allerede begyndt at planlægge Curiositys rute til Mount Sharp, en proces, der involverer at identificere højt prioriterede videnskabelige mål undervejs. Alligevel er der ingen måde, holdet vil være i stand til at se på alt, hvad der tiltrækker deres interesse.

'En af vores ingeniører sagde, at det var som at sætte din familie i bilen for at tage til Disneyland,' sagde Vasavada. 'Undervejs er der den største garnebold og et lille dinosaurmuseum og alt det her. Men du skal sige til dine børn: 'Vi kan ikke alt, ellers kommer vi aldrig til Disneyland.' '

Følg Mike Wall på Twitter @michaeldwall og Google+ . Følg os @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Oprindeligt udgivet den demokratija.eu.