NASA Mars Probe skifter bane for at studere tåger og frost i tidlig morgen

Martian Morning Clouds Set af Viking Orbiter 1 i 1976

I 1976 opdagede NASAs Viking Orbiter tidligt om morgenen vand-isskyer i Valles Marineris-regionen nær Mars-ækvator. Selvom andre observationer siden er blevet foretaget, har intet fartøj udført en systematisk observation af planetens solopgang og solnedgang. (Billedkredit: NASA/JPL)



Det længst fungerende Mars-rumfartøj foretog for nylig en lille ændring af sit kredsløb, der gør det muligt at foretage de første systematiske observationer af morgentåge, skyer og overfladefrost på den røde planet.



Den 11. februar gennemgik NASAs Odyssey -orbiter - som ankom til den røde planet i 2001 - en let acceleration for at sætte den ind i den første bane for solopgang og solnedgang i næsten 40 år.

'Vi lærer et gammelt rumfartøj nye tricks,' sagde Odyssey -projektforsker Jeffrey Plaut fra NASAs Jet Propulsion Laboratory i Pasadena, Californien, i en erklæring. 'Odyssey vil være i stand til at se Mars i et andet lys end nogensinde før.' [ Se fotos fra NASAs Mars Odyssey -mission ]



Morgentåge og frost

Fra sin nye position vil Odyssey foretage de første observationer af solopgang og solnedgang, siden Voyager besøgte planeten i 1970'erne. Looping planeten flere gange om dagen fra nord til sydpolen, og derefter igen fra syd til nord, vil orbiteren følge daggry og skumringsområder omkring planeten.

Den nye bane vil gøre det muligt for håndværket at observere de skiftende jordtemperaturer lige efter solen står op og gå ned, hvilket potentielt vil give indsigt i jordens sammensætning. Orbiter's Thermal Emission Imaging System (THEMIS) vil udforske frost, skyer og tåger tidligt om morgenen, tåger og andre atmosfærerelaterede funktioner, der forsvinder i løbet af Mars-dagen.



'Vi ved ikke præcis, hvad vi finder, når vi kommer til en bane, hvor vi ser Mars lige efter solopgang,' sagde Philip Christensen fra Arizona State University i en erklæring. Christensen er designer og hovedforsker for TEMIS. 'Vi ved, at der nogle steder dannes kuldioxidfrost natten over. Og så sublimerer det umiddelbart efter solopgang. Hvordan ville denne proces se ud i aktion? Hvordan ville den opføre sig? Vi har aldrig observeret denne form for fænomen direkte. '

Den langvarige mission vil tillade observationer af skiftende atmosfæriske træk over tid og give større indsigt i den røde planet og dens atmosfære.

'Vi kan lede efter sæsonmæssige forskelle,' sagde Christensen. 'Er tåge mere almindelige om vinteren eller foråret? Varierer de fra dag til dag? Fra en del af året til en anden? Fra år til år? Vi tjekker det ud. '



Forskere håber også at se spor om temperaturdrevne processer, såsom varme sæsonstrømme og gejsere, der fodres med forårets optøning af kuldioxidis.

De gange de ændrer sig

THEMIS -instrumentet på NASA

THEMIS -instrumentet på NASAs Odyssey -orbiter viser gulvet i Gale -krateret, hvor Curiosity -roveren (for lille til at identificere) udforsker.(Billedkredit: NASA/JPL-Caltech/Arizona State University)

Odyssey tilbragte det meste af sine første seks år siden ankomsten i 2001 i kredsløb om Mars omkring klokken 5 lokal soltid. Fartøjet foretog et dusin passager hver dag fra nord til sydpolregionen og observerede den røde planet omkring kl. 5, mens dens syd-til-nord-observationer fandt sted kl. 5 om aftenen. Under disse passager søgte Gamma Ray -spektrometeret efter beviser for vand nær Mars -overfladen og gjorde vigtige opdagelser vedrørende distribution af vandis på overfladen.

Orbiteren tilbragte også 3 år ved en bane klokken 16, så THEMIS kunne kortlægge mineraler på tværs af overfladen. Selvom temperaturerne midt på eftermiddagen gjorde det lettere at identificere mineralske signaturer, brugte fartøjet mere af sin bane i skyggen af ​​den røde planet, hvilket reducerede energien fra solpanelerne og lagde mere stress på kredsløbets elsystem.

I 2012 tjente Odyssey som en radiorelæstøtte til landing af NASAs Curiosity rover. Bagefter begyndte det en langsom drift til senere tidspunkter på dagen for at bevare fartøjets batteri.

Christensen foreslog at lade kredsløbet skifte til lige over 6 lokal tid og foretage morgenobservationer på den syd-til-nordlige halvdel. Fire thrustere, der brændte i 29 sekunder den 11. februar, fremskyndede fartøjet mod sin sidste morgenbane, som den skulle nå efter en anden forbrænding i november 2015.

Odyssey vil fortsætte videnskabelige observationer, efterhånden som den gradvist ændrer sin position. Orbiteren, som er det længst kørende rumfartøj, der nogensinde er sendt til Mars, skulle have nok drivmiddel til at holde endnu et årti baseret på estimerede forbrugshastigheder.

'Mars er en dynamisk verden,' sagde Christensen. 'Og i en generation har vi ikke været i stand til at udforske denne del af den så grundigt.'

Følg os @Spacedotcom , Facebook og Google+ . Original artikel om demokratija.eu.