NASA Spacewalk Schedule Squeeze kan forsinke reparationer på $ 2 milliarder kosmiske stråledetektorer

Astronauterne Luca Parmitano (i forgrunden) og Drew Morgan arbejder uden for den internationale rumstation den 2. december 2019. Parmitano, placeret for enden af ​​stationen

Astronauterne Luca Parmitano (i forgrunden) og Drew Morgan arbejder uden for den internationale rumstation den 2. december 2019. Parmitano, placeret for enden af ​​stationens Canadarm2 robotarm, holder det nye pumpemodul til Alpha Magnetic Spectrometer kosmiske stråledetektor . (Billedkredit: NASA TV)



Med begrænset besætningstid til rådighed, må NASAs fjerde rumvandring for at rette et aldrende mørke stof eksperiment på ydersiden af ​​den internationale rumstation (ISS) muligvis vente et stykke tid.



Agenturet har to store udfordringer, da det planlægger det sidste Alpha Magnetic Spectrometer (AMS) fastsætter blandt andre prioriterede ekstravehikulære aktiviteter (EVA): mange besøgskøretøjer, der fylder tidsplanen i december og et fald i besætningsantallet til kun tre personer i februar - halvdelen af ​​de sædvanlige seks.

'Vi vil sandsynligvis ikke prøve en EVA, mens vi er i tre-besætningsperioden,' sagde rumstationsprogramchef Kenny Todd på et livestreamet NASA-pressemøde tirsdag (3. december).



Video: Astronauter gennemfører 3. AMS Repair Spacewalk

NASA har derfor et smalt vindue i januar for at afslutte arbejdet, inden halvdelen af ​​den nuværende ekspedition 61 besætning tager hjem. Og med mere pressende rumgange at udføre, skal den sidste AMS-reparation muligvis sættes på bagbrænderen i mindst et par ekstra måneder. NASA skal udskifte nogle batterier til ISS -elsystemet, en mere presserende opgave, der kræver to rumvandringer, har agenturets embedsmænd sagt.

Der vil ikke være nogen negative virkninger af at forlade AMS i dvale i lidt længere tid, sagde Todd, selvom teamet vil gøre sit bedste for at afslutte arbejdet i januar, hvis det er muligt. Den seneste AMS -rumvandring blev afsluttet med succes mandag (2. december).



'Vi får se & hellip; hvilken slags planer, vi skal have for batterierne, 'tilføjede Todd. 'Så tager vi en beslutning om, hvordan de tre EVA'er skal opdeles, hvis vi virkelig kan lave tre i januar.'

Planlæg crunch

NASA -rumvandringer tager generelt tid fra mindst tre besætningsmedlemmer: to til at udføre rumvandringen og en til at fungere som et 'intravehikulært besætningsmedlem', der hjælper astronauterne med deres opgaver i samarbejde med missionskontrol på jorden. Hvis kun tre personer er på rumstationen, efterlader rumvandringer ringe kapacitet til at udføre andre ISS -opgaver eller videnskabelige eksperimenter.

Og der vil kun være tre mennesker om bord et stykke tid fra februar, efter at den italienske astronaut Luca Parmitano, NASAs Christina Koch og den russiske kosmonaut Aleksandr Skvortsov rejser mod Jorden.



Besætningsmedlemmernes knæk er knyttet til forsinkelser i udviklingen af ​​private astronaut -taxaer, et projekt, som NASA's Commercial Crew Program har finansieret i næsten et årti. Agenturet ønsker, at disse erhvervskøretøjer udfylder besætningsfærgerollen, der tidligere blev opfyldt af rumfærgerflåden, som blev pensioneret i 2011. Lige siden da har NASA været afhængig af russiske Soyuz-rumfartøjer for at få amerikanske astronauter til og fra kredsløb.

SpaceX og Boeing arbejder stadig hårdt på at forberede deres køretøjer-henholdsvis Crew Dragon og CST-100 Starliner-men ingen af ​​udbyderne er klar til at sende folk ud i rummet endnu. NASA har ikke købt et Soyuz -sæde efter april 2020, så vidt vi ved, så besætningsantallet kan forblive lavt, indtil et af de kommercielle fartøjer er klar til at flyve folk. (Denne milepæl skulle komme engang næste år, har NASA -embedsmænd sagt.)

Relaterede: Crew Dragon and Starliner: Et kig på de kommende astronaut -taxier

Den overfyldte tidsplan for besøgskøretøjer i denne måned komplicerer billedet. En brugt SpaceX Dragon -fragtkapsel, der blev lanceret til ISS i går (5. december), og en russisk Progress -fragtskib gjorde det samme her til morgen (6. december).

Dragen ankommer til ISS søndag (8. december) til et ophold på cirka 30 dage, og fremskridt kommer derhen mandag morgen (9. december) for sit syv måneders besøg.

Starliner er planlagt til at starte på en ubesat testflyvning til kredsløbslaboratoriet den 19. december. Fartøjet forventes at nå rumstationen den 20. december og forblive i fire eller fem dage, sagde Todd.

Når lastbiler ankommer til stationen, bruger besætningsmedlemmer et bestemt antal timer på at losse udstyret og forsyningerne og derefter genindlæse køretøjerne med skraldespand eller eksperimenter for at færge væk fra rumstationen. Så det ville give lidt tid i december til at foretage nogen rumvandring, sagde Todd.

'Vi vil prøve at gøre det sandsynligvis engang efter årets første, medmindre der nu og da åbnes et vindue,' sagde Todd.

Batteriarbejdet er et resterende job fra da astronauter foretog to batteriskift i begyndelsen af ​​oktober. En batteriopladnings-/afladningsenhed (BDCU) mislykkedes efter den anden rumvandring, og denne enhed blev udskiftet under den første helkvindelige rumvandring den 18. oktober . Selvom BDCU stadig fungerer godt, sagde Todd, at NASA undersøger, hvorfor den første enhed mislykkedes, hvordan denne fejl kan være relateret til udskiftning af batterier og hvordan man kan forhindre, at et sådant problem sker igen. 'Det hold gør stadig deres job og kommer med deres version af, hvad der kan ske,' sagde han.

Den bedste mulighed for at indsætte alle disse rumvandringer ville være at starte i begyndelsen af ​​januar, efter at lastdragen forlader og rydder forsyningsskibets ansvar, tilføjede Todd. Ledere ville derefter have indtil den 6. februar til at fuldføre rumvandringsarbejdet inden begyndelsen af ​​ekspedition 62. Senere i 2020 kan der være snævre tidsvinduer til at udføre AMS -rumvandringen, når antallet af besætningsmedlemmer hopper til seks under omlægninger, som dette april - men Todd sagde, at det ikke er sikkert endnu.

Han tilføjede, at det ville være praktisk at lave den sidste AMS -rumvandring med den nuværende ekspedition 61 -besætning, da rumdragterne i øjeblikket er dimensioneret til to af besætnings -astronauterne: Parmitano og NASA -astronauten Andrew Morgan. Det kan tage cirka 12 timers besætningstid at forberede de ekstravehikulære mobilitetsenheder (EMU'er), som NASA bruger til rumvandringer; astronauter skal ofte skifte torso -sektionen ud for større eller mindre kropsstørrelser og foretage andre justeringer.

AMS har været knyttet til kredsløbets ydre siden 2011. Eksperimentet på $ 2 milliarder jagter efter superenergetiske kosmiske stråler, og dets observationer kan hjælpe forskere med bedre at forstå antimateriale og mystisk mørkt stof og mørk energi, har NASA -embedsmænd sagt.

Følg Elizabeth Howell på Twitter @howellspace . Følg os på Twitter @Spacedotcom og på Facebook .

Alt om rumferie 2019

Brug for mere plads? Abonner på vores søstertitel 'All About Space' Magazine for de sidste fantastiske nyheder fra den sidste grænse! (Billedkredit: Alt om rummet)