NASAs første forsøg på at prøve en asteroide i rummet gjorde et rod. Det er det bedste rod nogensinde, siger forskere.

Et NASA -rumfartøj har virkelig gjort rod i tingene på asteroiden Bennu , og forskere er begejstrede.



Rumfartøjet, NASAs OSIRIS-REx-sonde, kort berørte Bennu Tirsdag eftermiddag (21. oktober) i rumfartsorganisationens første forsøg nogensinde på at indsamle prøver af en asteroide. Det vil tage tid at bekræfte, om OSIRIS-REx indsamlede faktisk stykker Bennu, men alt ser ud til at være gået som planlagt indtil videre.



'Vi lavede virkelig noget rod på overfladen af ​​denne asteroide. Men det er et godt rod, 'OSIRIS-REx hovedforsker Dante Lauretta, fra University of Arizona, fortalte journalister fra missionens Lockheed Martin kontrolcenter i Littleton, Colorado. 'Det er den slags rod, vi håbede på.'

Relaterede: De største asteroide -møder nogensinde!



To billeder taget af NASA

To billeder taget af NASAs OSIRIS-REx rumfartøj viser, at prøvetagningsarmen rører overfladen af ​​asteroiden Bennu.(Billedkredit: NASA/Goddard/University of Arizona)

OSIRIS-REx rørte ved en stenet region i Bennu kaldet Nightingale med en spindelarm, der var spidset med en navkapselformet opsamlingsplade. I kontakt øjeblikket, der varede kun 6 sekunder, affyrede rumfartøjet et kvælstof med nitrogengas for i det væsentlige at blæse små stykker af den 500 meter lange Bennu ind i sin opsamlingsenhed.



Det var en manøvre med store indsatser for OSIRIS-REx. Rumfartøjet har kun tre nitrogengasister, og derfor tre forsøg på at indsamle asteroideprøver.

Under tirsdagens møde kunne OSIRIS-REx have styrtet ind i Bennu, opdaget et problem og vinkede sig af eller rørte ved overfladen, men ramte en stor sten, der gjorde det umuligt at snappe mindre partikler. Et hvilket som helst af disse scenarier kunne have stavet fiasko for prøve-returmissionen på 800 millioner dollars.

Men da de første billeder nåede Jorden i de små timer i morges, jublede forskerne.



'Rumfartøjets ydeevne var fænomenal,' sagde Sandy Freund, OSIRIS-REx mission operation manager for Lockheed Martin, der byggede rumfartøjet.

Udsigten fra OSIRIS-REx viste et vellykket touchdown, et pust af stenede partikler og en jævn afgang fra asteroiden Bennu. Forskerne syede billederne sammen til et ultrakort videoklip, der fangede prøveudtagnings-øjeblikket og fejrede online i en missionsteamchat fra deres respektive hjem eller kontorer.

'Og som du kan forestille dig, var chatten fyldt med emojis og wows og alle slags festlige bemærkninger,' sagde Lauretta. 'Samlet set var stemningen jublende, fordi det hele ser bedre ud, end vi havde forventet.'

Relaterede: NASAs OSIRIS-REx asteroide-prøveudtagning i billeder

OSIRIS-REx rørte ved en blid hastighed på 0,2 mph (0,3 km / t) og skubbede en lille smule ind i overfladen, før den bakkede væk til en sikker afstand ved en kold 0,9 mph (1,4 km / t).

'Jeg må have set det omkring 100 gange i aftes, før jeg endelig fik lidt shuteye,' sagde Lauretta. 'Og så drømte jeg om en vidunderverden af ​​Bennu-partikler, der flyder rundt omkring mig.'

Enhver bekymring for at ramme en stor, hård sten blev dæmpet, da OSIRIS-REx bare så ud til at smadre gennem store bidder på cirka 20 centimeter på tværs.

'Bogstaveligt talt knuste vi det,' sagde Lauretta. Nogle sten på Bennu ser ud til at være meget mere bøjelige eller sprøde end dem på Jorden, tilføjede han.

Laurettas ophidselse er forståelig. OSIRIS-REx lancerede i rummet i 2016 og nåede asteroiden Bennu to år senere. I tiden siden har rumfartøjet sat rekorder for kredsløb om det mindste objekt endnu til et rumfartøj og i den strammeste bane for at starte.

Og mens OSIRIS-REx (rumfartøjets navn er forkortelse for Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security, Regolith Explorer) har afsløret spændende nye detaljer om Bennu (som opdagelsen af ​​stykker af en anden asteroide, Vesta, på overfladen), der vender tilbage rumstenprøver til Jorden er fortsat kerneopgaven.

Relaterede: Himlens stykker: En kort historie med prøve-retur-missioner

Et kort viser forhindringer, som OSIRIS-REx-rumfartøjet skulle undgå under prøveudtagningsmanøvren den 20. oktober 2020.

Et kort viser forhindringer, som OSIRIS-REx-rumfartøjet skulle undgå under prøveudtagningsmanøvren den 20. oktober 2020.(Billedkredit: NASA/Goddard/University of Arizona)

Forskere håber, at de ved at studere stykker af Bennu, der består af de uberørte rester fra solsystemets fødsel, får ny indsigt i, hvordan vores kosmiske kvarter dannede sig, og hvordan livet opstod på jorden. De vil også bedre forstå asteroider som Bennu, som kan repræsentere en potentiel trussel mod Jorden, for at hjælpe planetarisk forsvarsindsats.

Det næste trin for OSIRIS-REx er at bekræfte, at rumfartøjet rent faktisk fangede prøver af asteroiden Bennu. For at gøre det vil sonden bruge et kamera til at tage billeder af prøveopsamlingspladen (kaldet Touch-And-Go Sample Acquisition Mechanism eller TAGSAM).

Rumfartøjet vil også dreje på plads med sin prøveindsamlingsarm udstrakt for at måle enhver masseforskel i TAGSAM, hvilket vil afsløre, hvor meget prøve der eventuelt blev indsamlet. Missionsforskere håber at kunne indsamle 60 gram asteroide Bennu for at vende tilbage til Jorden.

Hvis det lykkes, vil OSIRIS-REx slutte sig til en eliteklub af rumfartøjer for at indsamle prøver af en asteroide. I 2010 blev Japan Aerospace Exploration Agency's Hayabusa rumfartøj returnerede stykker af asteroiden Itokawa. En opfølgende mission, Hayabusa2, vil returnere prøver af en anden asteroide kaldet Ryugu i december i år.

En serie på 16 billeder viser rumfartøjet OSIRIS-REx

En serie på 16 billeder viser OSIRIS-REx-rumfartøjets syn på sin prøveudtagningsmanøvre på asteroiden Bennu den 20. oktober 2020.(Billedkredit: NASA/Goddard/University of Arizona)

Thomas Zurbuchen, NASAs associerede administrator for videnskabelige missioner, sammenlignede tirsdagens forsøg på at indsamle asteroider til en fiskeekspedition. OSIRIS-REx, sagde han, gjorde noget fantastisk, men det er kun det første trin.

'Ja, linjen er stram, og sinken faldt, og vi er spændte,' sagde Zurbuchen. 'Men nu skal vi bringe den ind, se, hvor vi fangede fisken, og så selvfølgelig bringe den hjem.'

Hvis alt går godt, vil prøverne blive placeret i en særlig kapsel til eventuel tilbagevenden til Jorden i 2023, når OSIRIS-REx kommer tilbage til vores planet. Hvis det viser sig, at der ikke blev indsamlet prøver eller måske ikke nok, kunne missionsteamet prøve igen i midten af ​​januar på et backuplandingssted kaldet Osprey.

'OSIRIS-REx er efter min mening kulminationen på menneskelig aktivitet som art. Vi byggede denne mission til fredelige formål, af nysgerrighed og vores ønske om viden, 'sagde Lauretta.

Missionens teammedlemmer kommer fra forskellige baggrunde og synspunkter, tilføjede han, 'men intet af det betyder noget, fordi vi arbejder sammen forenet i en fælles vision og et fælles mål. Og når vi gør det, opnår vi fantastiske ting. '

Send en e -mail til Tariq Malik på tmalik@demokratija.eu eller følg ham @tariqjmalik. Følg os @Spacedotcom, Facebook og Instagram.