NASAs næste Mars -rover er kun en måned fra lanceringen

Kunstner

Kunstnerens illustration af NASAs Mars 2020 -rover Udholdenhed, der udforsker den Røde Planet. (Billedkredit: NASA/JPL-Caltech)



NASAs næste Mars -rover er i hjemmestrækningen nu.



Lanceringen af ​​NASA'er Mars rover Udholdenhed , livjagt, prøve-caching Red Planet explorer, er kun en måned væk. Bilen i bilstørrelse er planlagt til at løfte oven på en United Launch Alliance Atlas V-raket fra Floridas Cape Canaveral Air Force Station under et vindue, der løber fra 20. juli til 11. august.

Det har ikke været let at komme til dette punkt. Missionshold har været nødt til at forberede roveren og raketten til løft, mens coronavirus -pandemien hvirvlede rundt om dem og tvang lukningen af ​​mange NASA -faciliteter. Men rumagenturet prioriterede at få Udholdenhed til puden til tiden (samtidig med at det også beskytter arbejdernes sikkerhed), da Mars-missions lanceringsvinduer åbner bare en gang hver 26. måned.



'Hvis vi skal tage udholdenhed og lægge det tilbage på lager i en periode på to år, kan det koste en halv milliard dollars,' sagde NASA -administrator Jim Bridenstine under et pressemøde sidste onsdag (17. juni).

Relaterede: NASAs Mars 2020 -rover Udholdenhed i billeder

Det ville være oven på den samlede pris på 2,7 milliarder dollars for Perseverances mission, som kaldes Mars 2020.



Når den sekshjulede rover løfter sig i løbet af det kommende vindue, lander den den 18. februar 2021 inde i den røde planets 45 kilometer lange Jezero-krater. Jezero havde en sø og floddelta for milliarder af år siden, og udholdenhed vil bruge sine syv videnskabelige instrumenter til at karakterisere det potentielt beboelige gamle miljø og lede efter beviser for længe døde Mars liv , blandt andet.

Ingen robot har jagtet efter tegn på liv på Mars-overfladen siden NASAs to vikingelandere, der rørte sig i midten af ​​1970'erne for at lede efter eksisterende organismer.

Men som vikingernes tvetydige resultater viser, er en endelig opdagelse af fremmede liv en høj orden for en ensom robot i en fjern verden. Så vil udholdenhed også indsamle og gemme flere dusin uberørte prøver, hvilket vil være bragt til Jorden af en fælles NASA/European Space Agency -indsats i 2031, hvis de nuværende planer holder.



'På udholdenhedssiden ser vi det som vores job at identificere potentielle biosignaturer - ting, der er værd at undersøge yderligere her på Jorden, med det fulde arsenal af analytiske evner, vi har her i vores egne laboratorier,' Mars 2020 stedfortræder for projektforsker Katie Stack Morgan, fra NASA's Jet Propulsion Laboratory (JPL) i Pasadena, Californien, sagde under onsdagens pressemøde. 'Jeg tror, ​​det er sådan, vi kommer til at nærme os det spørgsmål om Mars' overflade. '

Udholdenhed vil også teste tech til fremtidig efterforskningsindsats. For eksempel vil et af roverens instrumenter generere ilt fra Mars -atmosfæren, som er tynd og domineret af kuldioxid. Sådan teknologi kan hjælpe menneskelige pionerer med at leve og arbejde på den røde planet en dag, har NASA -embedsmænd sagt.

Mars 2020 -missionen har også en lillebitte helikopter ved navn Ingenuity , som vil rejse til den røde planet på udholdenhedens mave. Opfindsomhed vil foretage et par korte testflyvninger på Mars -himlen, hvilket muligvis baner vejen for fremtidige rotorfartøjer, der kan tjene som rover -spejdere og/eller indsamle masser af data på egen hånd.

'At få det til Mars, få det sikkert væk fra køretøjet - vi kommer til at lære meget,' sagde Mars 2020 stedfortrædende projektleder Matt Wallace om opfindsomhed. 'Vi leder ikke efter et omfattende og ambitiøst afkast fra denne teknologi; vi søger at lære de første få ting, vi skal lære. '

Den atomdrevne Perseverance er også udstyret med 23 kameraer og to mikrofoner. Hvis alt går efter planen, vil missionen optage HD-video af Perseverances dramatiske himmel-kranlanding og optage lydene fra Mars-overfladen. Begge typer dataindsamling ville være uden fortilfælde.

'Udholdenhed er den mest sofistikerede mission, vi nogensinde har sendt til den røde planets overflade,' sagde Lori Glaze, direktør for NASAs Planetary Science Division.

To andre NASA -robotter er i øjeblikket aktive på Mars -overfladen: the InSight Mars lander , som har overvåget skælv siden dens touchdown i november 2018, og Curiosity-roveren, der har udforsket det 154 km brede (154 km) Gale Crater siden august 2012.

Nysgerrighed er udholdenhedens forfader på flere måder. Udholdenhedens chassis er stærkt baseret på den af ​​den ældre rover, hvilket også banebrydende sky-kran landingsstrategi som Mars 2020 vil anvende. Og Nysgerrighed har fastslået, at i det mindste nogle dele af Mars var i stand til at understøtte jordlignende liv i den gamle fortid, og banede vejen for udholdenhed til at tage det næste skridt og jagte efter tegn på indfødte Mars-organismer.

Mike Wall er forfatter til ' Der ude '(Grand Central Publishing, 2018; illustreret af Karl Tate ), en bog om søgen efter fremmed liv. Følg ham på Twitter @michaeldwall . Følg os på Twitter @Spacedotcom eller Facebook .

TILBUD: Spar 45% på 'Alt om plads' 'Sådan fungerer det' og 'Alt om historie'!

I en begrænset periode kan du tegne et digitalt abonnement på enhver af vores bedst sælgende videnskabsmagasiner for kun 2,38 $ pr. måned, eller 45% rabat på standardprisen i de første tre måneder. Se tilbud