NASAs rekordstore Lucy-asteroide-mission gør klar til lancering i oktober

En kunstner

En kunstners skildring af NASAs Lucy -rumfartøj, der studerer asteroider. (Billedkredit: SwRI)



NASAs Lucy-asteroide sonde skal starte sin 12-årige rumodyssey i næste måned.



Lucy er planlagt til at starte oven på en United Launch Alliance Atlas V -raket fra Floridas Cape Canaveral Space Force Station den 16. oktober. Opstarten vil starte en skelsættende mission, der vil se Lucy komme tæt og personligt med otte forskellige rumklipper i løbet af den næste dusin år.

'Vi besøger mere asteroider end noget andet rumfartøj i historien, 'sagde Lucy -hovedforsker Hal Levison, fra Southwest Research Institute (SwRI) i Boulder, Colorado, under en pressekonference tirsdag (28. september).



'Vi kommer også til at overskride endnu en [rekord]: Vi kommer længere fra solen end noget andet soldrevet rumfartøj i historien,' tilføjede Levison.

Lucy vil tage afstandskronen fra NASAs Juno -sonde, som har kredset om Jupiter siden juli 2016.

Relaterede: Fotos af asteroider i dybt rum

Studerer de trojanske asteroider



Lucys vigtigste videnskabelige mål er trojanske asteroider, rumstener, der går rundt om solen i Jupiters kredsløb. Der er to grupper af trojanske heste: en der 'leder' Jupiter omkring vores stjerne og en, der 'sporer' den gigantiske planet.

Astronomer har katalogiseret mere end 7.000 trojanere til dato, men den samlede befolkning i rumklipper er meget højere, måske endda rivaliserende med de vigtigste asteroide bælte mellem Mars og Jupiter, sagde Levison. Lucy vil være det første rumfartøj, der får et nært kig på enhver trojan, og dets observationer kan være åbenbarende.

'Planetdannelses- og udviklingsmodeller tyder på, at de trojanske asteroider sandsynligvis er rester af det samme urmateriale, der dannede de ydre planeter, og dermed fungerer som tidskapsler fra vores solsystems fødsel for over 4 milliarder år siden,' repræsenterer SwRI skrev i en Lucy mission beskrivelse . 'Disse primitive kroppe har vitale spor til at tyde historien om vores solsystem og kan endda fortælle os om oprindelsen af ​​organiske materialer - og endda liv - på Jorden.'



Lucys tur til Jupiters kvarter vil blive lang og omskiftelig: Sonden vil lave to forskellige hastighedsforstærkende flybys på Jorden, inden den begiver sig ud mod den kæmpe planet. Så, i april 2025, udfører Lucy sin første asteroide flyby, et møde med en sten i asteroidebæltet kaldet (52246) Donaldjohanson.

Lucy-teamet opkaldte den asteroide efter paleoanthropologen Donald Johanson, medfinderen af berømt 'Lucy' fossil -knoglerne på en 3,2 millioner år gammel hun af homininartenAustralopithecus afarensis.Fossilen blev til gengæld opkaldt efter Beatles -sangen 'Lucy in the Sky with Diamonds'. Lucy-missionens diamantformede logo er et nik til sangen, sagde Levison.

Efter at have set (52246) Donaldjohanson, vil rumfartøjet trække til den 'førende' trojanske sværm og til sidst flyve med fire forskellige asteroider dertil fra august 2027 til november 2028. Derefter vil Lucy lægge vejen til 'efterfølgende' gruppe, hvor den møde tre rumklipper i marts 2033.

Lucy vil ikke blive ved med nogen af ​​sine asteroider.

»Vi retter næsten direkte mod dem og flyver inden for 1.000 kilometer fra deres overflader, og Lucy bremser ikke farten for disse flybys; den bevæger sig mellem 5 og 8 km / sek. i forhold til Trojanske asteroider ', Sagde Keith Noll, Lucy -projektforsker ved NASAs Goddard Space Flight Center i Greenbelt, Maryland, under tirsdagens pressemøde.

'Så møderne sker hurtigt, hvor de allerbedste data indsamles på bare et par timer nær den nærmeste tilgang,' sagde Noll.

Disse data, indsamlet af flere forskellige kameraer og spektrometre, vil lære missionsteamet om rumstensmålenes sammensætning, struktur og aktivitet.

NASAs samlede finansieringsforpligtelse til Lucy er $ 981,1 millioner, sagde Lori Glaze, leder af agenturets Planetary Science Division, under tirsdagens pressemøde. Disse penge vil tage Lucy hele vejen igennem i slutningen af ​​sin primære mission i 2033.

Relaterede historier:

- Sjove fakta og oplysninger om asteroider
- Vores solsystem: En fotorundvisning på planeterne
- Fotos: Junos fantastiske udsigt over Jupiter

United Launch Alliance Centaur -scenen for NASAs Lucy -mission løftes med kran ind i den vertikale integrationsfacilitet nær Space Launch Complex 41 på Cape Canaveral Space Force Station i Florida torsdag den 16. september 2021. Lucy -rumfartøjet er planlagt til at starte ikke tidligere end lørdag den 16. oktober på en ULA Atlas V 401 -raket.

United Launch Alliance (ULA) Centaur -scenen til NASAs Lucy -mission løftes med kran ind i den vertikale integrationsfacilitet nær Space Launch Complex 41 ved Cape Canaveral Space Force Station i Florida torsdag den 16. september 2021. Lucy -rumfartøjet er planlagt til lancering tidligst lørdag den 16. oktober på en ULA Atlas V 401 -raket.(Billedkredit: NASA/Kim Shiflett)

Gør klar til liftoff

I de sidste otte uger har Lucy -teamet klargjort rumfartøjet til flyvning hos NASA Kennedy Space Center , som ligger ved siden af ​​Cape Canaveral Space Force Station. Ingeniører og teknikere har notch nogle store milepæle i løbet af denne strækning, herunder installationen af ​​Lucys high-gain antenne og påfyldning af dens brændstoftanke.

'Der har været meget praktisk arbejde,' Donya Douglas-Bradshaw, Lucy-projektleder hos NASA Goddard, sagde i en erklæring . 'Denne sommer er gået så hurtigt; det er svært at tro, at vi næsten er ved lanceringen. '

De næste uger vil også være travle. For eksempel vil holdet snart indkapsle Lucy i sin nyttelastkåbe, skallen, der vil beskytte rumfartøjet under opsendelsen. I begyndelsen af ​​oktober vil den indkapslede sonde blive transporteret til Cape Canaveral Space Force Station, hvor den vil blive stablet oven på dens Atlas v raket forud for den planlagte lancering 16. oktober.

Men truende over alle disse forberedelser er imidlertid en potentiel nedlukning af regeringen: Forbundsregeringens finansiering udløber torsdag (30. september), medmindre lovgivere på Capitol Hill kan nå en slags finanspolitisk aftale.

Glaze sagde, at NASA arbejder på at sikre en undtagelse, der gør det muligt for Lucy -teamet at fortsætte med at forberede lanceringen, selvom den føderale regering lukker ned et par dage fra nu.

'Ansøgningsprocessen er i gang; den er ikke færdig endnu, «sagde Glaze. 'Vi holder virkelig, virkelig øje med, hvad der foregår med kongressen og med budgettet.'

Når det er sagt, 'går alt fremad med lanceringen,' tilføjede hun.

Mike Wall er forfatter til ' Der ude '(Grand Central Publishing, 2018; illustreret af Karl Tate), en bog om jagten på fremmede liv. Følg ham på Twitter @michaeldwall . Følg os på Twitter @Spacedotcom eller Facebook.