NASAs SOFIA Flying Telescope kan blive mølballet i år

SOFIA Flying Observatory indrammet af Rainbow

NASAs SOFIA flyvende observatorium er indrammet af en regnbue efter et brusebad, mens det sidder på en rampe i Christchurch International Airport, New Zealand under sin første indsættelse på den sydlige halvkugle. Dette billede blev udgivet 18. juli 2013. (Billedkredit: NASA / Carla Thomas)



Et flyvende astronomisk observatorium vil blive grundlagt senere på året, medmindre der kan findes eksterne midler til projektet, meddelte NASA -embedsmænd tirsdag (4. marts).



Det Hvide Huss budgetanmodning fra 2015, som blev frigivet tirsdag, reducerer finansieringen af ​​rumorganisationens Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy (SOFIA), et modificeret Boeing 747-fly, der scanner himlen ved hjælp af et 8,2 fod bredt (2,5 meter) teleskop.

SOFIA vil fortsætte med at flyve videnskabelige missioner gennem resten af ​​regnskabsåret 2014, der slutter 30. september. Men flyet skal derefter mothballes uden en infusion af kontanter fra NASA's afsatte, sagde agenturets embedsmænd. [ Billeder fra SOFIA, NASA's Flying Telescope (Gallery) ]



'Dette er en meget skuffende ting, synes jeg, for mange mennesker, der har arbejdet med det,' sagde Pete Worden, direktør for NASAs Ames Research Center i Moffett Field, Californien, der kortlægger SOFIA -videnskabelige flyvninger, til journalister tirsdag . 'Jeg kommer til at arbejde meget, meget hårdt for at finde internationale partnere om dette, så vi kan fortsætte med denne mission.'

Dette NASA -billede viser SOFIA -teleskopet under testprocedurer i maj 2010, før instrumentet

Dette NASA -billede viser SOFIA -teleskopet under testprocedurer i maj 2010, før instrumentets første videnskabelige flyvning.(Billedkredit: NASA / Tom Tschida)



NASA samarbejder allerede med en international organisation om SOFIA -missionen - det tyske luftfartscenter, hvis tyske akronym er DLR. NASA -chef Charles Bolden har talt med sin DLR -kollega om situationen, sagde Worden.

'De er bekymrede,' sagde Worden om DLR -embedsmænd. 'De har aftalt at samarbejde med os for at se, om der er en vej frem.'

SOFIA er efterfølgeren til NASAs Kuiper Airborne Observatory, som blev pensioneret i 1995. Ligesom Kuiper er SOFIA optimeret til visning i det infrarøde område af det elektromagnetiske spektrum.



Under sine cirka 10 timers videnskabelige flyvninger krydser observatoriet i en højde af 41.000 til 45.000 fod (12.500 til 13.700 m) og kommer over 99,5 procent af den infrarød-absorberende vanddamp i Jordens atmosfære.

SOFIA kan også prale af en anden fordel i forhold til jordbaserede faciliteter, siger missionærer: mobilitet. Flyet kan jagte engangshændelser, såsom en okkultation af en fjern stjerne fra juni 2011 af Pluto , som kun var synlig fra et lille område over Stillehavet.

SOFIA startede med at flyve videnskabelige missioner i 2010. Udviklingsomkostninger til projektet - som fortalere siger kan hjælpe forskere med at studere en række himmelske objekter og fænomener, fra stjernedannelse og sorte huller til sammensætningen af ​​planetariske atmosfærer - i alt omkring 1 milliard dollars og årlige driftsomkostninger er 87 millioner dollars, sagde Worden.

Budgetanmodningen for 2015 afsætter 9 millioner dollars til SOFIA, sagde Worden. Det er uklart, om det vil være nok til at udvikle en 'mølboldplan', som NASA og DLR sigter mod at udarbejde i løbet af de kommende måneder og finde ud af detaljer om, hvor flyet skal opbevares, og hvor meget det vil koste at gøre det.

Selvom SOFIA bliver mølboldet, kan det en dag komme til skyerne igen. Planen ville være at gemme flyet med håb om at flyve det igen, når der kan skaffes yderligere finansiering, sagde Worden.

Beslutningen om at skære ned på midlerne til SOFIA er ikke en tiltale for missionens præstationer eller videnskabelige potentiale, understregede Bolden. Det var snarere en konsekvens af at prioritere andre aktiviteter - såsom robotiske Mars -missioner og James Webb Space Telescope - med de 4,97 milliarder dollar, der blev afsat til NASAs videnskabsafdeling i budgetanmodningen for 2015. (Rumorganisationen fik samlet set 17,5 milliarder dollars, 200 millioner dollars mindre end der blev afsat i 2014 -anmodningen.)

'SOFIA har fortjent sin vej; det har klaret sig meget godt, 'sagde Bolden under en pressemøde tirsdag. 'Men jeg var nødt til at træffe et valg.'

Følg Mike Wall på Twitter @michaeldwall og Google+ . Følg os @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Oprindeligt udgivet den demokratija.eu.