Nyopdaget komet til at dykke gennem solen i næste uge

Comet Sun Storm

Solar and Heliospheric Observatory fangede dette skud af en enorm koronal masseudstødning den 1. oktober 2011, kort efter at en komet dukkede i solen (indsat, til højre). (Billedkredit: SOHO / NASA / ESA)



En nyopdaget komet kører mod et møde i midten af ​​december med solen-et stævne, som den sandsynligvis ikke vil overleve.



Kometen er af astronomer kategoriseret som en 'sungrazer', og den er bestemt til at gøre netop det; bogstaveligt talt græsser overfladen af ​​solen (kaldet fotosfæren) og passerer gennem solens intens varme corona, hvor temperaturerne er blevet målt til opad på 3,6 millioner grader Fahrenheit (2 millioner grader Celsius).

Selvom kometen ikke vil kollidere med solen, siger de fleste astronomer, at oddset er temmelig langt, for at det forbliver intakt efter sit nærmeste pass af solen. Det mest spændende aspekt ved begivenheden er, at komets forventede ødelæggelse skal være synlig på din computerskærm.



Og der er en meget lille chance for, at kometen på en eller anden måde skulle formår at overleve , kan det kortvarigt blive synligt i fuld dagslys. [Fantastiske fotos fra den nye sol fra rummet]

Opdagelse

Kometen blev opdaget af den australske amatørastronom Terry Lovejoy 27. november ved hjælp af et C8 Schmidt-Cassegrain-teleskop, der arbejdede med et QHY9 CCD-kamera.



I første omgang troede Lovejoy, at det hurtigt bevægede, fuzzy billede, han så, ikke var andet end en kamera refleksion. Men to nætter senere, trods skyer og dis, lykkedes det ham at finde det fuzzy objekt igen og tage flere nye billeder.

Lovejoy ringede derefter til nogle betroede observatører for at bekræfte hans observationer. Han modtog denne bekræftelse 1. december fra Mount John Observatory, der er baseret i Mackenzie -bassinet på Sydøen i New Zealand. På det tidspunkt var 31 separate observationer af kometen blevet indsamlet for at bestemme en bane, og den første meddelelse om Lovejoy's opdagelse blev foretaget i fredags (2. december) af Minor Planet Center i International Astronomical Union.

Dens officielle titel er C/2011 W3 (Lovejoy). Det er Terry Lovejoy's tredje kometopdagelse.



Græsser solen

Astronomen Gareth V. Williams beregnede en foreløbig bane for kometen, hvilket indikerer, at perihelion (nærmeste tilgang til solen) vil forekomme kl. EST 15. december (00:00 GMT den 16. december) i en afstand af 882.000 km fra solens centrum, hvilket betyder, at kometen blot vil skumme 186.000 km over soloverfladen, sætte det ind i den særlige klassificering af en 'Kreutz Sungrazer.'

'Jeg er stadig ret chokeret over, at W3 er en Kreutz Sungrazing -komet,' sagde Lovejoy. 'Det her
er en helt særlig opdagelse for mig, da jeg længe har været fascineret af Kreutz Sungrazing -kometerne; det er over fire år siden min sidste opdagelse, og jeg håber, at den næste kommer meget hurtigere! '

Lovejoy's opdagelse er ret speciel, da det er første gang, at en Kreutz Sungrazer er blevet opdaget fra et jordbaseret teleskop i over 40 år. Normalt opdages sådanne kometer kun inden for få dage efter deres nærmeste tilgang til solen, fra satellitbilleder.

kryds

I år 1888 bemærkede astronomen Heinrich Kreutz (1854-1907), at sungrazing-kometer alle fulgte med omtrent den samme bane.

Astronomer tror nu, at de engang alle var stykker af en enkelt kæmpe komet, der fragmenterede i en fjern fortid. Og det er ganske sandsynligt, at disse fragmenter selv er brudt op gentagne gange, da de har kredset om solen, hvilket resulterer i forskellige kometer i perioder fra omkring 500 til 800 år.

Til ære for Kreutz 'arbejde hedder denne særlige gruppe kometer Kreutz Sungrazers.

To af disse sungrazere (set i 1843 og 1882) udviklede ikke kun meget lange haler, men opnåede også den sjældne sondring at have været lyse nok til at kunne ses i højlys dag med det blotte øje.

Og det klareste komet i det 20. århundrede dukkede op i efteråret 1965: Comet Ikeya-Seki. Den 21. oktober 1965 kunne mange let se denne komet med det blotte øje, hvis solen var gemt bag siden af ​​et hus eller bare en udstrakt hånd. I Japan blev kometen beskrevet som omkring 10 gange lysere end fuldmånen.

Små græsslåmaskiner

Indtil 1978 var kun omkring et dusin sungrazing -kometer blevet identificeret positivt.

Begyndende i 1979 begyndte kredsende rumobservatorier at opdage sungrazing -kometer ved hjælp af instrumenter kaldet coronagraphs. Et coronagraph er designet til at se på solatmosfæren ved at blokere solens lyse disk. Små sungrazing -kometer, som normalt ville være for svage og for tæt på solens blænding, kan afhentes ved hjælp af et koronagraf.

Faktisk bliver sungrazere nu rutinemæssigt opdaget ved hjælp af Large Angle Spectrometric Coronagraph på Solar and Heliospheric Observatory (SOHO) satellitten. Faktisk er SOHO den mest succesrige kometopdager i historien, der har fundet 2.110 kometer over 16 års drift - i gennemsnit en cirka hver tredje dag.

Hvad der er endnu mere imponerende er, at størstedelen af ​​disse kometer er blevet fundet af amatørastronomer og entusiaster fra hele verden og skurede SOHO -billederne for sandsynlige kometkandidater fra deres eget hjem.

Absolut alle kan deltage i dette projekt - alt hvad du behøver er en internetforbindelse og lidt fritid. Hvis du vil deltage i jagten, skal du gå til: http://sungrazer.nrl.navy.mil/index.php?p=cometform .

Nogle af disse er sandsynligvis kun få meter på tværs; ingen har overlevet deres feje rundt om solen.

Kometen Lovejoy's skæbne

På en måde er Kreutz -kometer som tog i alle størrelser, der bevæger sig langs det samme jernbanespor, mens de passerer vores station (Jorden) i rummet. Og ligesom utålmodige pendlere kan vi kun se og spekulere på, hvad der venter os op ad banen. Som vi har bemærket tidligere, har tusindvis af sungrazere bogstaveligt talt svirret forbi solen, da bittesmå objekter kort kan ses via satellitbilleder.

Nogle Kreutz -kometer er meget lyse og spektakulære.

I betragtning af at mindst 10 har nået blotte øjne i løbet af de sidste 200 år, kan en anden være lige om hjørnet. Den sidste Kreutz Sungrazer, der blev lys, var Comet White-Ortiz-Bolelli i maj 1970. Før det var den blændende komet Ikeya-Seki i 1965.

Da Comet Lovejoy er den første sungrazer i over 40 år, der blev opdaget på vej mod solen med et jordbaseret teleskop, kan man undre sig over, om det vil udvikle sig til et mindeværdigt skuespil.

Desværre, mens Lovejoy sandsynligvis er mange gange større end langt de fleste Kreutz Sungrazers, der fejer til deres ultimative solnedgang, er den sandsynligvis mange gange mindre end fortidens spektakulære Kreutz -kometer. Faktisk når Comet Ikeya-Seki i samme afstand fra solen, som Comet Lovejoy er nu, fremtrådte over 1.000 gange lysere.

Ikeya-Seki og de ni andre sungrazere med blotte øjne, der er dukket op i løbet af de sidste to århundreder, formåede at overleve deres tætte barberinger med solen, fordi de var fysisk store og bevægede sig med enorm fart. Faktisk, ved perihelion, beskriver solskinnende kometer bogstaveligt talt en hårnålesving rundt om solen med over en million miles i timen.

Men selv de større Kreutz -eksemplarer stammer undertiden fra deres solmøder i ruiner. Kernen i Ikeya-Seki brækkede i mindst tre stykker; Den store komet i 1882 kan have brudt i seks eller otte stykker.

Ifølge John Bortle fra Stormville, NY, der har observeret flere hundrede kometer i sine mere end 50 år som en ihærdig amatørastronom, Comet Lovejoy, 'ser det ud til kun at være beskedent kondenseret, i bedste fald og mangler nogen indlysende stjernekerne , endda en meget svag en. Efter min mening lover dette ikke særlig godt for dette formindskende objekt. Hvis det allerede kan være alvorligt udtømt i sine sparsomme reserver af flygtige stoffer, hvor meget vil der være tilbage til rådighed for dets sidste dødsfald i solcoronaen? '

Bortle tilføjer, at en anden komet (du Toit i 1945) angiveligt havde et lignende fysisk udseende som Comet Lovejoy på vej mod solen og havde en lignende lysstyrke.

I sidste ende falmede du Toit helt væk, før han nogensinde nåede solen. Er denne komet Lovejoy fremtid? 'Jeg håber ikke, men jeg må virkelig undre mig,' sagde Bortle.

En komets død. . . på din computer!

For at få et godt overblik over Comet Lovejoy, skal du reservere en plads ved siden af ​​din computer og følge med på SOHO -webstedet: http://sohowww.nascom.nasa.gov/data/realtime/c3/512/ .

Comet Lovejoy (hvis den ikke er falmet helt væk) forventes at komme ind i kameraets rækkevidde fra og med næste mandag (12. december), der ser ud til at bevæge sig hurtigt op fra syd og derefter hurtigt kurve op og rundt om solen i det, der kan vise sig at være en flammende død 16. december.

Der er også en stadig så lille chance for, at denne komet også kortvarigt bliver synlig i dagslys omkring dette tidspunkt.

Men det er kun forudsat at kometen på en eller anden måde overlever sin tætte børste med solen, hvilket ikke ser særlig sandsynligt ud. Så ved man aldrig.

Joe Rao fungerer som instruktør og gæsteforelæser på New Yorks Hayden Planetarium. Han skriver om astronomi forNew York Timesog andre publikationer, og han er også en meteorolog på kameraet for News 12 Westchester, New York.