Antal bekræftede fremmede planeter nær 1.000

Denne kunstner

Denne kunstners illustration repræsenterer de mange forskellige planeter, der opdages af NASAs Kepler -rumfartøj. Forskere siger nu, at hver sjette stjerne er vært for en planet i størrelse. (Billedkredit: C. Pulliam & D. Aguilar (CfA))



Blot to årtier efter at have opdaget den første verden ud over vores solsystem, lukker astronomer sig ind på den fremmede planet nr. 1.000.



Fire af de fem hoveddatabaser, der katalogiserer opdagelserne af eksoplaneter angiv nu mere end 900 bekræftede fremmede verdener, og to af dem peger i dag på 986 (26. september). Så den 1.000. exoplanet kan blive annonceret i løbet af dage eller uger, afhængigt af hvilken liste du foretrækker.

Det er mange fremskridt siden 1992, hvor forskere opdagede to planeter, der kredsede om en roterende neutronstjerne eller pulsar, omkring 1.000 lysår fra Jorden. Bekræftelse af den første fremmede verden, der kredsede om en 'normal' stjerne som vores sol, kom først i 1995. [De mærkeligste fremmede planeter (galleri)]



Kunstner

Og opdagelserne vil blive ved med at strømme ind, efterhånden som astronomer fortsætter med at finpudse deres teknikker og gennemse data, der returneres af instrumenter på jorden og i rummet.

De største tal i den nærmeste fremtid skulle komme fra NASA's Kepler rumteleskop , der samlede mange fund, før de blev hobbled i maj i år, da det andet af dets fire orienteringsbevarende reaktionshjul mislykkedes.



Kepler har identificeret 3.588 planetkandidater til dato. Kun 151 af disse verdener er blevet bekræftet indtil videre, men missionsforskere har sagt, at de forventer, at mindst 90 procent ender med at blive den rigtige aftale.

Men selv disse tal, lige så imponerende som de, repræsenterer kun toppen af ​​vores Mælkevejs galakses enorme planetariske isbjerg. Kepler studerede trods alt et lille stykke himmel, og det opdagede kun planeter, der tilfældigvis krydsede deres stjerners ansigter fra instrumentets perspektiv.

Mange flere planeter er således derude og lynes uopdaget omkring deres forældrestjerner. Et team af forskere anslog faktisk sidste år, at hver Mælkevejsstjerne i gennemsnit er vært på 1,6 verdener - hvilket betyder, at vores galakse måske havner 160 milliarder planeter.



Og det er bare verdener med indlysende forældrestjerner. I 2011 beregnede et andet forskerhold, at 'skurkagtige planeter' (som krydser gennem rummet ubundet til en stjerne) kan overstige 'normale' eksoplaneter med 50 procent eller deromkring.

At negle tallene er af åbenbar interesse, men hvad astronomer virkelig ønsker, er en bedre forståelse af de fremmede verdeners natur og mangfoldighed.

Og det bliver mere og mere tydeligt, at denne mangfoldighed er fantastisk. Forskere har fundet eksoplaneter så lette og luftige som for eksempel frigolit og andre så tætte som jern. De har også opdaget en række verdener, der ser ud til at gå i kredsløb i deres stjerners beboelige zone-den helt rigtige afstand, der kunne understøtte eksistensen af ​​flydende vand og dermed måske livet, som vi kender det.

Men jagten fortsætter efter muligvis den største eksoplanetpris: den første ægte fremmede jord. Kepler blev designet til at bestemme, hvor ofte jordlignende eksoplaneter forekommer i hele Mælkevejen, og missionsforskere har udtrykt tillid til, at de stadig kan nå dette primay-mål. Så nogle jordanaloger lurer sandsynligvis i Keplers data og venter bare på at blive trukket ud.

De fem vigtigste eksoplanet-opdagelsesdatabaser og deres nuværende tal er: Extrasolar Planets Encyclopedia (986); Exoplanets Catalogue, drevet af University of Puerto Rico ved Arecibos Planetary Habitability Laboratory (986); NASA Exoplanet Archive (905); Exoplanet Orbit Database (732); og Open Exoplanet Catalogue (948).

Det Planetary Habitability Lab holder styr på alle fem databaser, hvis forskellige tal fremhæver usikkerheden forbundet med detektering og bekræftelse af eksoplanet.

Følg Mike Wall på Twitter @michaeldwall og Google+ . Følg os @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Oprindeligt udgivet den demokratija.eu .