Antallet af beboelige eksoplaneter fundet af NASAs Kepler er muligvis ikke så højt

Rocky beboelige verdener

Kunstnerens illustration af, hvordan stenrige, potentielt beboelige verdener andre steder i vores galakse kan se ud. Data indsamlet af teleskoper i rummet og på jorden tyder på, at små, stenede planeter er almindelige. (At placere dem så tæt sammen i en linje er kun til illustrative formål.) (Billedkredit: R. Hurt (SSC-Caltech)/NASA/JPL-Caltech)



Optællingen af ​​potentielt beboelige fremmede planeter skal muligvis revideres lidt nedad.



Til dato er NASA produktiv Kepler rumteleskop har opdaget omkring 30 eksoplaneter i omtrent jordstørrelse i deres værtsstjerners '' beboelige zone ''-området af orbitale afstande, hvor flydende vand sandsynligvis kan eksistere på en verdens overflade.

Eller sådan havde forskere troet. Nye observationer fra European Space Agency's (ESA) Gaia -rumfartøjer tyder på, at det faktiske antal sandsynligvis er betydeligt mindre - måske mellem to og 12, sagde NASA -embedsmænd i dag (26. oktober). [ Fotos: Gaia -rumfartøj til kortlægning af Mælkevejen ]



Gaia blev lanceret i december 2013 for at lave et ultrapræcist 3D -kort over Mælkevejen. Indtil videre indeholder dette kort positionsoplysninger for omkring 1,7 milliarder stjerner og afstandsdata for cirka 1,3 milliarder stjerner, ifølge NASA -embedsmænd.

Gaias observationer tyder på, at nogle af Kepler -værtsstjernerne er lysere og større end tidligere antaget, tilføjede embedsmændene. Planeter, der kredser om sådanne stjerner, er derfor sandsynligvis større og varmere end tidligere antaget.

Kunstner



Det 'varmere' problem er ligetil: En større, lysere stjerne pumper mere varme ud. Den 'større' sammenhæng stammer fra Keplers planetjagtstrategi, som kaldes 'transitmetoden'.

Kepler lægger mærke til de små lysstyrkefald, der forårsages, når en planet krydser sin forælderstjernes ansigt fra teleskopets perspektiv. Estimater af sådanne planets størrelser stammer fra procentdelen af ​​stjernedisken, de blokerer under disse 'transitter'. Så hvis stjernernes diameter revideres opad, så er planetens.

'Hele spørgsmålet har altid været, hvor godt forstår vi stjernen?' Eric Mamajek, viceforskerprogramchef for NASAs Exoplanet Exploration Program, sagde i en erklæring . 'Dette er bare endnu et kapitel i den igangværende historie.'



De nye resultater bør ikke afskrække folk, der håber, at jordelivet ikke er alene i galaksen; der er stadig en masse potentielt beboelige ejendomme i Mælkevejen, understreger NASA -embedsmænd. Men Gaia -dataene forstærker, at astronomer, astrobiologer og planetforskere stadig har meget at lære om eksoplanets beboelighed.

'Vi forsøger stadig at finde ud af, hvor stor en planet kan være og stadig være stenet,' sagde Jessie Dotson, en astrofysiker ved NASAs Ames Research Center i Silicon Valley, i samme erklæring. Dotson er projektforsker for Keplers nuværende, udvidede mission, som er kendt som K2.

Og så er der konceptet med den beboelige zone. Udelukkende ved at basere beboelighed på orbitalafstand ignorerer vigtige planetariske egenskaber, såsom masse, som påvirker en verdens evne til at holde fast i en atmosfære. Derefter er der atmosfærisk sammensætning, som i høj grad påvirker en planets temperatur.

Hvem skal også sige, at livet kræver flydende vand på overfladen? En række frosne måner uden for vores eget solsystems beboelige zone, såsom Jupiters Europa og Saturns Enceladus, har begravet oceaner, der kan understøtte livet, som vi kender det. (Og vi er ikke engang kommet ind på muligheden for liv, da vi ikke kender det, hvilket kan afhænge af andet end vand som opløsningsmiddel.)

Kepler-missionen på 600 millioner dollars blev lanceret i marts 2009. Under Keplers fireårige primære mission stirrede teleskopet på omkring 150.000 stjerner samtidigt og så efter planetariske transit. Dette arbejde sluttede i maj 2013, da det andet af Keplers fire orienteringsbevarende reaktionshjul mislykkedes.

I 2014 begyndte Kepler K2, hvorunder håndværket observerer en række kosmiske objekter og fænomener under skiftende 80-dages 'kampagner'. Nogle af disse kampagner involverer planetjagt; Faktisk er 354 af rumfartøjets 2.681 bekræftede opdagelser i den fremmede verden hidtil kommet under K2.

Keplers samlede tal repræsenterer omkring 70 procent af de cirka 3.800 kendte exoplaneter. Og Kepler -tællingen vil fortsætte med at vokse; næsten 3.000 planetkandidater venter på bekræftelse ved opfølgende analyse eller observation, og historien tyder på, at de fleste af disse ender med at blive den rigtige aftale.

Men Keplers observationsdage er ved at være slut. Rumfartøjet er ekstremt lavt brændstof og gik for nylig i en tilstand uden brug af brændstof.

Mike Walls bog om jagten på fremmede liv, ' Der ude , 'udkommer den 13. november af Grand Central Publishing. Følg ham på Twitter @michaeldwall . Følg os @Spacedotcom eller Facebook . Oprindeligt udgivet den demokratija.eu .