Plutos måner kan stave fare for nye rumfartøjer til Horizons

Et par små måner, der kredser om Pluto ved navn Nix og Hydra, blev opdaget af NASA

Et par små måner, der kredser om Pluto ved navn Nix og Hydra, blev opdaget af NASAs Hubble -rumteleskop i 2005. De to måner er cirka 5.000 gange svagere end Pluto og er omkring to til tre gange længere fra Pluto end dens store måne, Charon, som var opdaget i 1978. (Billedkredit: NASA)



Når NASAs New Horizons -rumfartøj når Pluto i juli 2015, kan det finde regionen mere farlig end forventet. Opdagelsen af ​​flere måner omkring Pluto - og potentialet for mere - øger risikoen under sondens flyby.



Hovedproblemet er affald. De små måner er under konstant bombardement fra nærliggende rumsten, kaldet Kuiper Belt -objekter, men månenes lave tyngdekraft forhindrer dem i at holde fast i stykker snavs og sten, der flyver i luften, når de rammes. Affaldet befinder sig i stedet fanget i kredsløb omkring Pluto, hvor det kan udgøre en alvorlig trussel mod New Horizons.

'Det mest sandsynlige problem, vi ville støde på, er at blive ramt af noget, der er stort nok til øjeblikkeligt at ødelægge rumfartøjet,' siger New Horizons hovedforsker Alan Stern fra Southwest Research Institute i San Antonio, Texas, til demokratija.eu.



En kunstner

En kunstners koncept om New Horizons -rumfartøjet, når det besøger Pluto i 2015. Instrumenter kortlægger Pluto og dets måner og giver detaljerede oplysninger ikke kun på overfladen af ​​dværgplaneten, men også om dens form, som kan afsløre, om der ligger et hav eller ej under isen.(Billedkredit: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute)

Selvom kameraer på New Horizons-sonden vil begynde at observere Pluto-systemet flere måneder før dens nærmeste tilgang, vil de ikke være i stand til at opdage de hurtigtflyvende partikler i milligramstørrelse, der kan stave øjeblikkelig død, hvis de kolliderer med køretøjet.



Nymåneder på vej op

Plutos første kendte måne, Charon, blev opdaget i 1978, næsten 50 år efter at dværgplaneten blev fundet. Hubble -rumteleskopet opdagede de næste to af Plutos måner i 2005, kun to og en halv måned før New Horizons blev lanceret.

I juli i år blev en fjerde måne af Pluto fundet, og der er antydninger om, at der kan eksistere yderligere to.



Da tre af Plutos fire måner er blevet opdaget i løbet af de sidste fem år, har forskere en anelse om, at der sandsynligvis stadig er mere skjult.

På grund af disse nye tilføjelser indkaldte en gruppe eksperter for nylig for at analysere de farer, New Horizons kan stå overfor. Efter at have konstateret, at truslen var reel, diskuterede de, hvordan man undgik det.

Et hårdere kig på udfordringen kan gøre en betydelig forskel, siger forskere. Fortsat undersøgelse af systemet med Hubble-rumteleskopet samt flere jordbaserede teleskoper kan hjælpe med at afsløre andre skjulte måner og deres baner i god tid, inden New Horizons ankommer.

Jagt på skjulte måner

Men søgning betyder ikke nødvendigvis succes.

'Hvis der er for små måner, der betyder for svage, så finder vi dem ikke,' sagde Stern.

Med det for øje bestemte gruppen også behovet for en god 'safe haven bailout trajectory' eller SHBOT - en bane, New Horizons kunne flytte ind i, som ville holde den væk fra de mest sandsynlige farezoner.

Den bedste rute ville zip gennem Charons bane, men på den modsatte side af planeten fra månen. Den store krop rydder konstant snavs fra sin vej og skaber en sikker rute for New Horizons at passere igennem.

Denne strategi fungerer bedst, hvis affaldet forbliver i et fly, der ligner Saturns ringe. Hvis den imidlertid kredser om Pluto i en sky, øges faren.

Hvis New Horizons støder på snavs og støv fra månerne, kan det brat stoppe den første mission til Pluto.

'Der er ingen sårede her - kun døde eller levende,' sagde Stern.

Følg demokratija.eu for det seneste inden for rumforskning og udforskningsnyheder på Twitter @Spacedotcom og på Facebook .