Potentiel kollision af gammelt NASA -rumteleskop og en nedlagt amerikansk satellit ville affødt nyt vragrester

Lad os håbe, at dagens tætte møde mellem to gamle stykker rumskram bare er en næsten glip som forudsagt, fordi en smashup ville være temmelig rodet.



To længe døde satellitter-Infrared Astronomical Satellite (IRAS) og Gravity Gradient Stabilization Experiment (GGSE-4)-suser forbi hinanden denne aften (29. januar) cirka 560 miles (900 kilometer) over Pittsburgh, Pennsylvania.



Ved nærmeste tilgang , der finder sted kl. 18:39 EST (2339 GMT), vil de to nedlagte fartøjer kun være 12 fod fra hinanden, ifølge seneste beregninger af Californien-baserede satellitsporingsfirma LeoLabs.

Video: Se, hvor tæt NASAs IRAS- og GGSE-4-satellitter kommer
Relaterede:
Space Junk Clean Up: 7 vilde måder at ødelægge orbitalrester

4/ Justering af vores beregninger til at tage højde for større objektstørrelser (ved at øge vores kombinerede Hard Body Radius fra 5m til 10m) giver dette en opdateret kollisionssandsynlighed tættere på 1 ud af 20. 29. januar 2020

Se mere



Disse beregninger peger også sandsynligheden for et sammenstød mellem IRAS og GGSE-4 på omkring 1%, men muligvis så højt som 5%, LeoLabs sagde via Twitter denne morgen. Og et nedbrud ville være temmelig ødelæggende, i betragtning af at begge metalstykker kører med mere end 51.500 km/t.

Hvis kollisionen sker, 'ville jeg forvente, at det kunne sammenlignes med, men måske ikke helt så slemt som Iridium-Kosmos-kollisionen i 2009,' sagde Jonathan McDowell, en astronom ved Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, der overvåger mange af objekterne, der kredser om Jorden ved hjælp af offentligt tilgængelige amerikanske sporingsdata.

Det nedbrud i februar 2009, der involverede den operationelle Iridium 33-kommunikationssatellit og det nedlagte Kosmos-2251 russiske militærfartøj, affødte 1.800 stykker sporbart affald i den følgende oktober, samt mange andre skår, der er for små til at opdage fra jorden. Det er måske den mest berømte rum-uønsket begivenhed i historien, kun konkurreret med en berygtet 2007 kinesisk antisatellit test og en lignende indisk demonstration sidste år.



'Så du ville se, måske ikke tusindvis af stykker sporbart affald, men mindst hundredvis,' sagde McDowell til demokratija.eu.

Billeder: Space Debris Images & Cleanup Concepts

Den infrarøde astronomiske satellit (IRAS) kredser om jorden i denne illustration.



Den infrarøde astronomiske satellit (IRAS) kredser om jorden i denne illustration.(Billedkredit: NASA)

GGSE-4 vejer omkring 190 lbs. (85 kilo) - meget mindre end IRAS, der tipper vægten til næsten 2.400 lbs. (1.090 kg). (Rapporter om, at GGSE-4 vejer kun 10 kg eller 4,5 kg, er baseret på en fejlagtig antagelse om, at GGSE-4 ligner GGSE-1, som var en meget enklere satellit, sagde McDowell.)

De fleste rester affødt af et sammenstød mellem IRAS og GGSE-4 ville sandsynligvis blive på den mere massive satellits vej-en solsynkron bane (SSO), der tager et rumskib over en planets poler.

'Og det er ærgerligt, for solsynkron bane er, hvor alle vil være,' sagde McDowell. 'Så der er en flok satellitter i det højdeområde og kredsløb.'

Disse omfatter mange vejr og spionsatellitter , der drager fordel af den konsekvente belysning. (Rumfartøjer i en SSO passerer hver dag et givet stykke jord på samme lokale soltid hver dag, hvilket betyder, at belysningsforholdene er konsistente på tværs af observationer.)

IRAS 'bane ligner den kinesiske vejrsatellit, der blev ødelagt i testen i 2007, tilføjede McDowell.

'Så der er allerede meget affald i den bane,' sagde han. 'Tilføjelse af mere ville ikke være godt.'

Selv små stykker affald kan være satellitdræbende, i betragtning af hvor hurtigt objekter bevæger sig i Jordens kredsløb. Så et par kollisioner i en stærkt trafikeret plaster kan i teorien føre til en katastrofal kaskade af smashups, der reducerer adgangen til og udnyttelsen af ​​den sidste grænse betydeligt - et mareridtsscenario kendt som Kesslers syndrom.

Relaterede: Hvor meget pladsskram rammer jorden?

Flere tætte opkald kommer

Det er ikke ualmindeligt, at stykker affald giver satellitter en tæt barbering. Men det er ret sjældent, at to satellitter suser så tæt sammen, sagde McDowell, der anslog, at sådanne begivenheder forekommer hvert andet år eller deromkring.

Men disse tætte opkald vil forekomme oftere i fremtiden, efterhånden som Jordens kredsløb bliver mere og mere overfyldt. Denne trængsel sker, fordi det bliver billigere og lettere at bygge og opsende rumfartøjer, og også fordi et par virksomheder begynder at samle megakonstellationer med internet-satellit.

F.eks. Har SpaceX tilladelse til at sende 12.000 satellitter til lav-jord-bane for sit Starlink-bredbåndsnetværk og har arkiveret op til 30.000 flere fartøjer. For at sætte dette i perspektiv: Omkring 2.000 operationelle satellitter kredser i øjeblikket om Jorden, og menneskeheden har loftet omkring 9.000 eller deromkring siden begyndelsen af ​​rumalderen i 1957. Og SpaceXs planer er ikke kun hypotetiske; Elon Musks firma har allerede lanceret fire Starlink-partier med 60 satellitter, heraf et her til morgen.

Aktive Starlink -fartøjer er selvfølgelig langt fra inerte, forladte satellitter; SpaceXs satellitter vil være i stand til at fornemme og autonomt manøvrere væk fra potentielle kollisioner, har Musk sagt. (Dette skete ikke, da en Starlink-satellit nærmede sig Europas Aeolus jordobservationssatellit i september sidste år; Aeolus udførte den undvigende handling . En paging-systemfejl forhindrede Starlink-operatører i at vide, at kollisionssandsynligheden var steget nok til at berettige til en manøvre, sagde SpaceX-repræsentanter senere.)

Men at holde rummet åbent og sikkert for alle i et så overfyldt miljø vil kræve en vis planlægning og noget handling, understregede McDowell.

'Hvis vi vil tillade dette store antal satellitter, så er vi nødt til at kræve flere investeringer i sporing og den slags trafikkontrol af dem,' sagde han.

Det amerikanske luftvåben har længe gjort størstedelen af ​​dette arbejde. Men der kommer nu hjælp fra den kommercielle sektor, som LeoLabs indsats viser. Og virksomheden, der blev grundlagt i 2016, står klar til at yde endnu større bidrag i den nærmeste fremtid; i oktober afslørede LeoLabs a nyt radarsystem i New Zealand det er designet til at spore omkring 250.000 kredsløb omkring objekter så små som 0,8 tommer (2 centimeter) brede.

Relaterede: Space Junk Menace: Nye retningslinjer opfordres til at hjælpe med at bekæmpe trussel mod orbital affald

Ingen fyrværkeri i aften

For at gentage: der vil sandsynligvis ikke være en kollision i aften i skyerne over Pittsburgh. Og selvom de to satellitter smækker ind i hinanden, vil folk på jorden ikke se meget, sagde David Turnshek, professor i fysik og astronomi ved University of Pittsburgh og direktør for skolens Allegheny -observatorium.

IRAS er en femte- eller sjette- størrelse objekt, hvilket betyder, at det er synligt for det blotte øje under klar, mørk himmel. Lysforurenet Pittsburgh kvalificerer sig ikke, selvom folk der kan se satellitten med kikkert, når vejret samarbejder, sagde Turnshek.

GGSE-4 er på den anden side helt uden for skywatchers rækkevidde.

'Den ting er usynlig,' sagde Turnshek til demokratija.eu. 'Det er for lille.'

Der vil ikke være nogen dramatisk ildkugle på himlen denne aften, hvis der opstår en kollision. Den mest slående effekt, som astronomer kunne se, er sandsynligvis en lille forstyrrelse i den lysstrimmel, der sporer IRAS 'bane, sagde Turnshek.

Og han og hans kolleger kan virkelig lede efter den forstyrrelse med et omfang på Allegheny -observatoriet.

'Vi vil bare pege det lige op uden sporing, og have lukkeren på vores kamera åben i de få minutter, lige når kollisionen skal ske,' sagde Turnshek. 'Jeg synes, det ville være sjovt.'

IRAS var i øvrigt en fælles mission, der involverede NASA, Holland og Storbritannien. Satellitten blev lanceret i januar 1983 for at studere kosmos i infrarødt lys og ophørte med observationer 10 måneder senere.

GGSE-4 blev lanceret i 1967 og fungerede indtil 1972. Og GGSE-4 var et dæknavn; satellitens virkelige navn var POPPY-5B , og det var et amerikansk national rekognosceringskontor, der var dedikeret til at indsamle signalefterretning, sagde McDowell.

Redaktørens note: Denne historie blev opdateret onsdag kl. 11:30 EDT for at give den seneste kollisionssandsynlighed fra LeoLabs.

Mike Walls bog om jagten på fremmede liv, ' Der ude '(Grand Central Publishing, 2018; illustreret af Karl Tate ), er ude nu. Følg ham på Twitter @michaeldwall . Følg os på Twitter @Spacedotcom eller Facebook .

Alt om rumferie 2019

Brug for mere plads? Abonner på vores søstertitel 'All About Space' Magazine for de sidste fantastiske nyheder fra den sidste grænse! (Billedkredit: Alt om rummet)