Robotubåd på Jupiter Moon Europa er 'Holy Grail' mission for planetarisk videnskab

Juptier

Europa, set fra NASAs Galileo -rumfartøj. Synlige er sletter med lys is, revner, der løber til horisonten, og mørke pletter, der sandsynligvis indeholder både is og snavs. (Image credit: NASA/Ted Stryk)



Sender en ubåd til bunden af ​​havet Jupiter 's ismåne Europa er den mest spændende potentielle mission i planetarisk videnskab, ifølge en fremtrædende forsker.



Europas havbund kan meget vel være i stand til at understøtte livet, som vi kender det i dag, sagde Cornell Universitys Steve Squyres, forsker for NASAs Opportunity Mars -rover, der i øjeblikket strejfer rundt på den røde planet. Så en Europa robot ubådsmission er øverst på hans ønskeliste, selvom det sandsynligvis ikke vil ske når som helst snart.

'Dette er fantastiske ting,' sagde Squyres onsdag (21. marts) på en konference kaldet Nuclear and Emerging Technologies for Space i The Woodlands, Texas. 'Dette er den hellige gral for planetarisk udforskning lige her.'



Et beboeligt miljø?

Mange planetforskere betragter Europa, som er lidt mindre end Jordens måne, som solsystemets bedste bud på at rumme liv ud over Jorden. Det skyldes hovedsageligt, at Europa ser ud til at have et stort hav af flydende vand, der skvulper rundt under dets iskolde skal. [Billeder: Europa, Mysterious Icy Moon of Jupiter]

Her på Jorden har alt liv brug for at få fodfæste flydende vand og en energikilde. Europa kan sandsynligvis prale af begge dele, med hydrotermiske ventilationsåbninger, der strømmer ud fra havbunden, som de gør på vores planet, siger forskere. Og Jordens dybhavsventilationssystemer er vært for pulserende økosystemer.



'Du gør beregningerne for Europa, og hvad du finder er, at der burde være hydrotermisk aktivitet; der burde være vulkansk aktivitet på Europas havbund, 'sagde Squyres, der for nylig var formand for U.S.National Research Council's Planetary Science Decadal Survey, der fastlægger det videnskabelige samfunds mål for planetarisk videnskab i løbet af de næste 10 år.

'Dette er en chance for at søge efter et potentielt beboeligt miljø i dag på en anden verden,' tilføjede han.

Europas model



Model af Europas interiør. Månen menes at have en metallisk kerne omgivet af et stenet indre, og derefter et globalt hav oven på det, omgivet af en skal af vandis(Billedkredit: NASA)

En hård mission

En ubådsmission fra Europa kom ikke på Decadal Survey's liste; det er bare ikke muligt i øjeblikket. Hvis forskere vil tackle det, bliver de nødt til at overvinde nogle alvorlige tekniske og tekniske udfordringer - såsom hvordan man kommer igennem Europas iskolde skorpe.

'Dette er en af ​​de sværeste missioner, du kan forestille dig,' sagde Squyres. 'Du har brug for et elsystem, der gør det muligt for dig at komme op på overfladen. Du skal derefter på en eller anden måde finde vej ned gennem hvad der kan være 10 kilometer is. Og så skal du frigive en slags frit svømmende køretøj, der er i stand til at gå ned til bunden af ​​det hav og finde ud af, hvad der er dernede. '

Decadal Survey værdsatte en mission kaldet Jupiter Europa Orbiter (JEO) højt, idet den blev prioriteret som nummer to blandt multimillion-dollar 'flagskib' muligheder (nummer et var en Mars-prøve-returindsats). JEO ville studere den iskolde måne ovenfra; det eller noget lignende kan hjælpe med at bane vejen for en eventuel ubådsmission, siger forskere ved at identificere tynde pletter i månens iskolde skal.

Men med en anslået pris på 4,7 milliarder dollar er JEO sandsynligvis heller ikke i stand til at komme i gang i den nærmeste fremtid. I sin budgetanmodning for 2013, som blev frigivet i sidste måned, afsatte præsident Barack Obama kun 1,2 milliarder dollar til NASAs planetariske videnskabsindsats. Det er en nedskæring på 20 procent fra den nuværende tildeling på 1,5 milliarder dollar, og der forventes yderligere reduktioner i løbet af de næste flere år.

Som et resultat har NASA midlertidigt skrinlagt sine planer for fremtidige flagskibe til andre planeter og planetariske systemer og siger, at det bare ikke har penge nok til at få dem til at fungere. Rumorganisationen vil fortsat aktivt planlægge billigere missioner, og det vil være klar til at genstarte flagskibe, hvis finansieringssituationen forbedres, har embedsmænd sagt.

Du kan følge demokratija.eu seniorforfatter Mike Wall på Twitter: @michaeldwall . Følg demokratija.eu for det seneste inden for rumforskning og efterforskningsnyheder på Twitter @Spacedotcom og på Facebook .