Raketlimbo komplicerer NASAs Europa Clipper -mission

NASA

NASAs Europa Clipper -mission, der vil studere Jupiter -havmånen Europa i detaljer, er planlagt til at starte i 2024. (Billedkredit: NASA/JPL-Caltech)



NASAs forventede mission til Jupiter -havmånen Europa har brug for en raket - og snart, siger projektets planlæggere.



Det Europe Clipper sonde er planlagt til at starte i 2024 for at studere den joviske satellit, der har et stort hav af flydende vand under sin iskolde skal. Clipper vil vurdere beboelsesmulighederne i det begravede hav og udføre en række andre opgaver, herunder at spejde lovende steder ud til en fremtidig livjagt-landermission.

Kongressen har længe givet mandat til, at Clipper lanceres oven på Space Launch System (SLS), den kæmpe raket, som NASA udvikler for at sende astronauter mod månen og andre fjerne destinationer. Men SLS har været plaget af forsinkelser og omkostningsoverskridelser, og megarocket forventes først at debutere sidst i 2021.



Fotos: Europa, mystisk isnende Jupitermåne

Denne indledende mission vil lancere NASAs Orion -kapsel på en ubemandet flyvning rundt om månen til rumfartsagenturets Artemis program af månens udforskning. SLS og Orion er centrale elementer i Artemis, der søger at lande to astronauter nær månens sydpol i 2024 og etablere en bæredygtig menneskelig tilstedeværelse på og omkring Jordens nærmeste nabo i slutningen af ​​årtiet.

I betragtning af engagementet i Artemis og det relativt langsomme tempo i SLS-udviklingen er raketten tilgængelig for en rettidig lancering af Europa Clipper i tvivl, NASAs kontor for generalinspektør afsluttede sidste år .



Denne bekymring har tilsyneladende boblet op i USA's Repræsentanternes Hus. Det Husets foreslåede NASA -budget for 2021 , der blev frigivet i juli, pålægger agenturet at lancere Clipper inden 2025 og Europa -landeren i 2027. Forslaget dikterer, at SLS skal bruges til begge missioner 'hvis den er tilgængelig'. Denne formulering efterlader døren åben for et kommercielt alternativ - måske SpaceX's Falcon Heavy, den operationelle raket, der kommer tættest på SLS 'magt (selvom SLS' magt forbliver rent hypotetisk, indtil den flyver).

Europa Clipper -teamet har planlagt begge lanceringsbegivenheder. Men missionen kan ikke blive i denne limbo meget længere, sagde teammedlemmer.

'Vi har virkelig brug for en beslutning inden udgangen af ​​dette kalenderår for at fortsætte med at modne rumfartøjets udvikling,' Europa Clipper -projektleder Jan Chodas, fra NASA's Jet Propulsion Laboratory i det sydlige Californien, sagde onsdag (2. september) under efterårsmødet i NASA's Outer Planets Assessment Group.



Missionsteamet arbejder allerede mod en stor milepæl i slutningen af ​​året: Clippers kritiske designanmeldelse (CDR), den sidste kontrolhindring, der skal ryddes, før produktion i fuld skala begynder, afholdes i december.

CDR 'var oprindeligt planlagt til at være tidligere, men på grund af lanceringsbilens usikkerhed har vi forsinket det til slutningen af ​​året,' sagde Chodas.

Europa Clipper -missionen på omkring 3 milliarder dollars har også beskæftiget sig med andre komplikationer. Omkostninger har ballon på flere videnskabelige instrumenter , for eksempel. Og coronavirus -pandemien har haft en betydelig indvirkning, hvis omfang stadig vurderes, sagde Chodas.

Teamet sigter mod at have Clipper lanceringsklar i begyndelsen af ​​2024. Liftoff vil finde sted om sommeren eller efteråret samme år, hvis alt går efter planen.

Clipper vil til sidst slå sig ned i kredsløb rundt Jupiter . Sonden vil undersøge Europa i dybden i løbet af en serie på cirka 50 flybys, der vil finde sted over næsten fire jordår. Clipper vil bruge ni videnskabelige instrumenter til at karakterisere Europas hav, måle tykkelsen af ​​månens isskal og jage efter vandrør, der vandrer fra overfladen, blandt andre opgaver. Sonden vil også lede efter gode touchdown -steder til Europa lander , som stadig er en konceptmission, ikke et officielt NASA -projekt.

Mike Wall er forfatter til 'Out There' (Grand Central Publishing, 2018; illustreret af Karl Tate), en bog om søgen efter fremmede liv. Følg ham på Twitter @michaeldwall. Følg os på Twitter @Spacedotcom eller Facebook.