Ruslands rumvaner understreger NASAs behov for private rumskibe

Dragon rumfartøj i kredsløb illustration

Kunstnerens gengivelse af SpaceX's Dragon -rumfartøj med solpaneler fuldt indsat i kredsløb. (Billedkredit: SpaceX)



Den nylige forsinkelse af den næste bemandede opsendelse til den internationale rumstation på grund af en beskadiget russisk rumkapsel fremhæver NASAs kritiske behov for kommercielt byggede køretøjer, siger rumpolitiske eksperter.



Det russiske Soyuz -rumfartøj var oprindeligt planlagt til at starte til den cirkulerende forpost den 29. marts, men kapsel blev beskadiget i en forkert tryktest og er ubrugelig til den kommende flyvning. I stedet forbereder Rusland det næste rumskib på linjen, hvilket betyder, at løftningen vil finde sted tidligst den 15. maj, meddelte NASAs rumlederprogramchef Mike Suffredini torsdag (2. februar).

Siden pensioneringen af ​​NASA's rumfærge -program sidste sommer, er rumfartsorganisationen nu fuldstændig afhængig af, at russiske rumfartøjer vil færge astronauter til og fra det kredsende laboratorium. I mellemtiden er flere kommercielle virksomheder ved at bygge en ny flåde af private rumskibe for at udfylde hullet, der efterlades af de mølkuglebaner.



Men disse transporttjenester vil ikke være tilgængelige før mindst 2017, har NASA -embedsmænd sagt.

Over for et usikkert budgetklima har NASA også ændret sin tilgang til finansiering af den private udvikling af disse kommercielle rumfartøjer under rumfartsagenturets Commercial Crew Development-program, som kunne skubbe starten på amerikanske kommercielle flyvninger til og fra kredsløb med lav jord. [Infografik: Inde i Ruslands Soyuz Space Capsule]

Med kun et middel til at nå den internationale rumstation i øjeblikket, bliver det mere vigtigt end nogensinde at finansiere udviklingen af ​​disse nye køretøjer, sagde John Logsdon, rumpolitisk ekspert og professor emeritus ved George Washington University i Washington, DC



'Det er ikke klart for mig, hvad der er i tankerne i den amerikanske kongres, da de giver utilstrækkelig finansiering til hurtige fremskridt i kommercielt besætning,' sagde Logsdon til demokratija.eu. 'Er de ligeglade med afhængigheden af ​​Rusland? Eller vil de have, at kommercielt mandskab falder sammen og går tilbage til et enkelt regeringssystem? Det ville være godt, hvis vi fik politisk klarhed på vores side.

Finansiering til NASA

Som en del af sin budgetanmodning for 2012 øremærkede NASA oprindeligt $ 850 millioner til Commercial Crew Development -programmet. I december fortalte Bill Gerstenmaier, NASAs associerede administrator for menneskelig efterforskning og operationer, at 406 millioner dollars allerede var blevet godkendt af kongressen som en del af agenturets budget på 17,8 milliarder dollar.



Alligevel er der behov for mere finansiering for at sætte gang i det nye program, sagde Logsdon. I 2003 var Logsdon medlem af Columbia Accident Investigation Board, og udvalgets resultater førte til beslutningen om at trække rumfærgerne tilbage. Men det blev gjort klart, at agenturet har brug for et alternativt middel til at transportere astronauter ud i rummet, sagde Logsdon.

'Vi i bestyrelsen i Columbia i 2003 kaldte manglen på en erstatning for shuttle en fiasko i nationalt lederskab, og den fiasko fortsætter, som eksemplificeret ved kongressens uvillighed til at finansiere kommercielt besætning tilstrækkeligt,' forklarede han. 'Kongressen ser ikke ud til at se det som et presserende spørgsmål, hvilket er meget forvirrende for mig.'

Budgetanmodninger for regnskabsåret 2013 forventes frigivet inden for de kommende uger.

'Jeg forventer fuldt ud, at administrationen igen vil anmode om, hvad den anser for tilstrækkelig finansiering til kommercielt besætning, og så er det op til kongressen, om den igen er uenig i denne anmodning,' sagde Logsdon.

Og selvom Ruslands nylige tilbageslag med Soyuz -kapslen er en bekymring, er det endnu ikke grund til alarm.

'Det er bestemt ikke en nødsituation endnu, og hvis Rusland er i stand til at kvalificere et nyt rumskib til en opsendelse i begyndelsen af ​​maj, så det er en slags hikke, så er det ikke en nødsituation,' sagde Logsdon til demokratija.eu. 'Dette er rumforretningen. Men hvis de ikke kan, og hvis det viser sig at være et generelt problem i Soyuz, så er der et problem. ' [ Video: Soyuz Rockets sumpede historie ]

I en nyheds briefing i går sagde Suffredini, at han er overbevist om, at RSC Energia, Ruslands største rumentreprenør, vil være i stand til at identificere problemerne og rette dem til kommende flyvninger.

'Denne særlige begivenhed er meget uheldig, men du ved, at dette er en kompliceret forretning, og der sker ting,' sagde Suffredini til journalister i går. 'For mig er dette ikke tegn på et overordnet problem i Energia -selskabet. Jeg har fuld tillid til, at de finder ud af årsagen til dette og retter det op for fremtiden. '

Udvikling af nye private rumskibe

Nyheder om forsinkelsen ved lanceringen af ​​Soyuz kom sammen med meddelelsen om, at den private raketbygger Space Exploration Technologies (SpaceX) først vil lancere sin ubemandede Dragon -kapsel på en demonstrationsflyvning til rumstationen før sidst i marts eller muligvis i begyndelsen af ​​april.

SpaceX udvikler sin Dragon -kapsel under NASA's Commercial Orbital Transportation Services Program, som er et partnerskab for at fremstille robotskibe til at transportere gods og forsyninger til rumstationen.

Mens virksomheden i øjeblikket fokuserer på at demonstrere kapselens lastbærende evner, planlægger SpaceX også at bruge en version af køretøjet til i sidste ende at transportere astronauter og andre betalende kunder til rumstationen og er en af ​​kandidaterne i agenturets Commercial Crew Development program.

'Som en af ​​deltagerne i CCDev -programmet ser NASA på SpaceX for at gøre gode fremskridt mod fragt og senere besætningstjenester til ISS,' siger Roger Launius, rumhistorisk kurator ved Smithsonian's National Air and Space Museum, til demokratija.eu i en e -mail. 'Med rumfærgen nu pensioneret, påvirker enhver forsinkelse i disse bestræbelser den større indsats for at støtte ISS, og flere i programmet har udtrykt bekymring.'

Alligevel er vigtigheden af ​​at opretholde sikkerhedsstandarder stadig afgørende, og historien har givet dyre lektioner om konsekvenserne af at være for forhastet, sagde han.

'I slutningen af ​​1957 efter lanceringen af ​​Sputnik 1 og 2 intensiverede USA flyvningen af ​​det, der ville være blevet til Vanguard 1 for at genvinde noget af momentum i rumløbet,' forklarede Launius. 'Resultatet var en katastrofal fejl på affyringsrampen den 8. december 1957, der var værre for rumprogrammet end at have udsat forsøget, indtil ingeniører var mere sikre på, at de kunne flyve køretøjet.'

Projektlederen, Milt Rose, gav senere udtryk for, at han var overbevist om, at opsendelsen ville mislykkes, men følte pres for at fremskynde forsøget på at løfte op for at demonstrere et lige så robust rumprogram, sagde Launius.

Alligevel er indsatsen stadig høj for NASA's Commercial Crew Development -program.

'Det er klart, at 2012 ikke er 1957, og omstændighederne er forskellige, men mange ser til SpaceX for at lykkes med deres indsats på samme måde, som man håbede på Vanguard -programmet, og en katastrofe nu ville få vigtige konsekvenser for virksomheden, for forventningerne , og for bestræbelserne på at flytte til det næste menneskelige rumadgangskøretøj, 'sagde Launius.

Du kan følge demokratija.eu -medarbejderforfatter Denise Chow på Twitter @denisechow . Følg demokratija.eu for det seneste inden for rumforskning og udforskningsnyheder på Twitter @Spacedotcom og på Facebook .