Saturns snemånede Enceladus kan være et skiløbers paradis

Perspektiv syn på

Perspektiv af 'sne'-dækkede skråninger af Enceladus. Dette stærkt brudte terræn ligger nord for kanten af ​​det aktive sydpolære område. (Billedkredit: NASA/ Processing af Paul Schenk (Lunar and Planetary Institute, Houston))



Det sner på en af ​​Saturns måner. Nye kort i høj opløsning af Enceladus, den sjette største måne på den gigantiske ringede planet, bekræfter, at der regner vinterlige forhold på den iskolde krop.



Faktisk ville de superfine iskrystaller, der dækker overfladen af ​​Enceladus, give ideel skiløb, sagde Paul Schenk fra Lunar and Planetary Institute i Houston, der deltog i undersøgelsen. Det vil sige, hvis der er sne nok på månens skråninger til at begynde med.

I en ny undersøgelse af Saturns iskolde måne fandt forskere, at 'sne' falder på Enceladus, men i et ekstremt langsomt og stabilt tempo efter Jordens standarder - mindre end en tusindedel af en millimeter om året. At bygge omkring 100 fod af tingene ville kræve et par titusinder af år eller deromkring, sagde forskerne. [Fotos: Saturnens ringe og måner]



NASAs Cassini -sonde, i kredsløb omkring Saturn, lavede globale kort over Enceladus og målte dens tykkelse af overfladelag. Rumfartøjet fandt ud af, at ispartikler, der blev skubbet ud af gejsere på månen, falder tilbage på Enceladus 'overflade i et forudsigeligt mønster.

Ved at kortlægge disse aflejringer opdagede forskere, at aktive iskalde fjer sandsynligvis varer titusinder af millioner år eller mere på overfladen af ​​Enceladus og dækker den frigide krop i et tykt lag af små ispartikler.

'Opdagelsen ved hjælp af instrumenter ombord på Cassini -kredsløbet, at der i øjeblikket er en aktiv plum af iskoldt støv og damp fra Enceladus, har revolutioneret planetarisk videnskab,' sagde Schenk i en erklæring. 'Tidligere på året offentliggjorde vi værker, der viste materiale fra Enceladus's fjer, der dækker overfladerne af Saturns iskolde måner. Nu har vi afdækket to bevislinjer, der peger på tykke aflejringer af plummateriale, der dækker overfladen af ​​selve Enceladus. '



Resultaterne blev præsenteret den 3. oktober på European Planetary Science Congress i 2011 og fællesmøde i American Astronomical Society's Division for Planetary Sciences i Nantes, Frankrig.

Kunstnerisk gengivelse af Enceladus

Kunstnerisk gengivelse af Enceladus 'overflade. En af de aktive 'tigerstribede' kamme krydser scenen i forgrunden, dens aktive områder en stærk blå farve, der indikerer frisk udsat vandis. En diset, lys Mimas hænger over scenen, omgivet af en svag månering eller halo dannet ved lysbrydning af fine, snedækkede partikler, der langsomt falder til overfladen.(Billedkredit: Paul Schenk (Lunar and Planetary Institute, Houston))



Sner på Enceladus

Et separat team af forskere lavede tidligere modeller af Enceladus 'fjer og fandt ud af, at nogle af de udstødte partikler falder tilbage på månen i et tydeligt mønster. Disse resultater blev offentliggjort i 2010, og forudsagde, at den kraftigste opbygning af iskolde partikler sandsynligvis er langs to linjer på modsatte sider af månen.

Schenk og hans kolleger skabte globale farvekort over Enceladus, der bekræftede partikelakkumulering i disse regioner, hvilket faldt i tråd med de tidligere forudsigelser. Kortlægningsarbejdet gav forskerne incitament til at jage efter fysiske beviser for denne udstødte partikelopbygning på overfladen af ​​Enceladus.

Forskerne undersøgte billederne med den højeste opløsning af områder nær plumdannelsessteder. De fandt ud af, at regionerne fremviste usædvanligt glat terræn mod en bølgende topografi, hvilket antydede, at ældre brud og kratere på overfladen blev tildækket. [ Overraskende gejser i rummet: Kold trofast på Enceladus ]

Schenk og hans kolleger fandt også ændringer i hældningen langs fælgene af de fleste af Enceladus 'dybere brud, herunder en stor kløft, der var cirka 4.920 fod (1.500 meter) bred og 1.650 fod (500 m) dyb. I denne kløft var pauserne i hældningen cirka 246 fod (125 m) til 410 fod (125 m) under fælgene på canyonvæggene, der stort set matchede det punkt, hvor forskellige, mere skorpe -materialer eksponeres halvvejs ned ad canyonvæggene.

Forskerne fastslog, at udseendet af disse forskellige overfladeegenskaber bedst forklares med et lag af løsere materiale, der ligger oven på mere solide skorpeis. Dette øverste lag menes at være de akkumulerede aflejringer fra Enceladus 'fjer, sagde forskerne, som danner et snedækket tæppe hen over månens overflade.

Schenk og hans kolleger fandt ud af, at laget af plumaflejringer er cirka 107 meter dybt i dette område. Forskerne fandt også tre andre steder, der udviser lignende topografi, men var ikke i stand til at måle tykkelsen af ​​de akkumulerede plumeaflejringer, fordi billedopløsningerne ikke var så skarpe.

Cassini farvebillede af

Cassini farvebillede af 'snedækket' landskab i Enceladus. Dette terræn ligger nord for de geologisk aktive sydpolære kamme og har et rullende terræn tværsnit af smalle brud.(Billedkredit: NASA/Processing af Paul Schenk (Lunar and Planetary Institute, Houston))

Et langsomt og stabilt snefald

Forskernes analyse kunne hjælpe med at kaste mere lys over Enceladus 'mystiske isgejsere. Fordi ophobning af iskolde partikler er relativt langsom, for eksempel er den termiske varmekilde, der driver fjer og holder flydende vand under Enceladus 'iskalde skorpe sandsynligvis lignende lang levetid, sagde forskere.

Men på månens overflade kunne Enceladus ifølge forskerne skabe et ideelt kosmisk skisportssted.

'Store rumdragter og ekstremt lav tyngdekraft til side (overfladetyngden er kun omkring 1 procent af jordens), partiklerne i sig selv er kun en brøkdel af en millimeter i størrelse, omtrent en mikron eller to på tværs, endnu finere end talkum, Sagde Schenk. 'Dette ville give det fineste pulver, en skiløber kunne håbe på.'

Forskere håber at udvide dette arbejde, når nye billeder i høj opløsning er opnået under Cassinis fremtidige møder med Enceladus, som er planlagt til 2012 og 2015 under rumfartøjets udvidede mission.

Du kan følge demokratija.eu -medarbejderforfatter Denise Chow på Twitter @denisechow . Følg demokratija.eu for det seneste inden for rumforskning og udforskningsnyheder på Twitter @Spacedotcom og på Facebook .