Vesta på nært hold: Hvad Dawn Probe afslørede

Misshapen Vesta

Vesta plejede at være rund-indtil den blev ramt af noget næsten en tiendedel af sin størrelse. Det resulterende slagbassin, der hedder Rheasilvia, fylder det meste af dette billede, taget fra cirka 5.200 kilometer væk. Vestas sydpol ligger i bjergene nederst til højre, mens de parallelle riller til venstre (også skabt af stødet) løber nogenlunde langs ækvator. (Billedkredit: NASA/Caltech)



Ude mellem Mars og Jupiter ligger en murbrokker af planeter, der aldrig helt blev dannet. Selvom asteroiderne stammer fra fødslen af ​​vores solsystem, har vores nærmeste kig på dem været glimt fra rumfartøjer, der susede undervejs til det glamourøse ydre solsystem.



Det ændrede sig i juli sidste år, da NASAs Dawn -sonde gled i kredsløb omkring Vesta, asteroidebæltets næstmest massive medlem. Dawn, administreret af Caltech 'S Jet Propulsion Laboratory (JPL) med UCLAs Christopher Russell som hovedforsker, har nu kortlagt omkring 80 procent af Vesta i 3D.

I maj, et sæt med seks papirer, der beskriver Dawn -teams indledende fund blev offentliggjort i tidsskriftet Science.



Overskriften nyheder er, at Vesta har en betydelig nikkel-jernkerne, ligesom Merkur, Jorden og Mars-en radikal forestilling, der først blev foreslået i 1970 af Dawn-medforsker Tom McCord. McCord (dengang på MIT) tog sammen med MIT -forsker Torrence Johnson og JPLs John Adams detaljerede spektre af Vestas overflade og opdagede, at det var helt basalt, en slags frossen lava. [Fotos: Asteroid Vesta og NASAs Dawn -rumfartøj]

Hvis Vesta var blevet så varm, begrundede forskerne, ville dens tunge elementer have smeltet og sank til kernen i en proces kaldet differentiering - et vigtigt skridt på vejen mod planethood. Faktisk jokede JPL's Carol Raymond, Dawn's viceforstander, 'Vi kalder Vesta' for den mindste jordbaserede planet. ' som Jordens kerne.

Dawn's kortlægningsspektrometer har bekræftet en endnu vildere formodning fra papiret fra 1970: Vesta er virkelig kilden til meteoritterne howardite-eucrite-diogenite (HED), der findes på Jorden og Mars.



Tværsnit af en eukritmeteorit fundet i Antarktis (til venstre); en diogenit (til højre), også fra Antarktis; og en howardit (i midten) fra North Carolina. Eukritens meget fine krystaller dannet under den hurtige afkøling af Vestas øvre skorpe; diogenitens krystaller havde tid til at vokse sig større, mens Vestas indre skorpe langsomt størknede. Howardite er et mishmash af eukrit- og diogenitskår, født i den påvirkning, der blæste dem skyhøje.

Tværsnit af en eukritmeteorit fundet i Antarktis (til venstre); en diogenit (til højre), også fra Antarktis; og en howardit (i midten) fra North Carolina. Eukritens meget fine krystaller dannet under den hurtige afkøling af Vestas øvre skorpe; diogenitens krystaller havde tid til at vokse sig større, mens Vestas indre skorpe langsomt størknede. Howardite er et mishmash af eukrit- og diogenitskår, født i den påvirkning, der blæste dem skyhøje.(Billedkredit: NASA/Caltech)

Dawn -teamet tror, ​​at HED'erne kom fra et slagbassin, teamet har opkaldt Rheasilvia, efter en gammel romersk vestal jomfru præstinde.



At tælle kratrene i Rheasilvia giver det en alder på omkring 1 milliard år, overraskende nylig for noget så stort. Med en diameter på 500 kilometer er Rheasilvia næsten lige så stor som Vesta selv og er et resultat af en kollision, der fjernede det meste af skorpen fra den sydlige halvkugle og barer Vestas indre som en klodset skrællet appelsin.

Vesta var sandsynligvis tæt på at knuse, sagde Raymond og bemærkede, at slaget efterlod koncentriske sæt trug - brudlinjer - omkring Vestas ækvator.

Rheasilvia repræsenterer ikke Vestas eneste nærdødsoplevelse. Dawn fandt et andet bassin, næsten lige så stort og en milliard år ældre, der stak ud under Rheasilvia. Dette bassin, der hedder Veneneia (for en anden vestal jomfru), er også en potentiel kilde til HED -meteoritter.

Denne artikel blev leveret af California Institute of Technology's kvartalsvise blad 'Engineering & Science'.