Virgin Galactics historiske rumtur indvarsler en kommende tidsalder for nye menneskelige rumflyvninger i USA

Virgin Galactic bragte netop menneskelig rumflyvning tilbage til amerikansk jord efter en syv års pause, og andre private virksomheder er klar til at tage nogle kæmpe spring.



Virgin's VSS Unity suborbital rumliner steg til en maksimal højde på 51,4 miles (82,7 kilometer) under en raketdrevet testflyvning over Californiens Mojave-ørken i går (13. december).



Milepælen markerede den første USA-baserede besætningsrejse til den sidste grænse, siden NASA grundstødte sin rumfærgerflåde i juli 2011. Og det var den første rumfart nogensinde med et privat køretøj designet til at transportere erhvervspassagerer. (I hvert fald i en målestok: Selvom mange mennesker placerer grænsen for det ydre rum 62 miles eller 100 km oppe ved 'Karman Line', tildeler det amerikanske luftvåben astronautvinger til personale, der når en højde på 50 miles eller 80 miles km.) [ I fotos: Virgin Galactics SpaceShipTo Enhed svæver til rummet ]

'I dag har vi vist, at Virgin Galactic virkelig kan åbne rum for at ændre verden for godt,' sagde Virgin Galactic's grundlægger Sir Richard Branson i en postflight -erklæring i går .



Virgin Galactic

Virgin Galactics VSS Unity-rumliner fangede dette syn på Jorden mod rumets sorthed under sin fjerde raketdrevne testflyvning, der fandt sted den 13. december 2018.(Billedkredit: Virgin Galactic)

'Vi vil nu fortsætte med den resterende del af vores flyvetestprogram, som vil se raketmotoren brænde længere og VSS Unity flyve stadig hurtigere og højere mod at give tusindvis af private astronauter en oplevelse, der giver et nyt, planetarisk perspektiv til vores forholdet til Jorden og kosmos, 'tilføjede han. 'Dette er en vigtig dag, og jeg kunne ikke være mere stolt af vores teams, der sammen har åbnet et nyt kapitel inden for rumforskning.'



VSS Unity er designet til at transportere seks passagerer, to piloter og videnskabelige eksperimenter på korte ture til suborbital rum. Virgin Galactic sælger sæder på køretøjet for $ 250.000 pr. Stk.

Gårsdagens fly fragtede ingen passagerer, bare piloten Mark Stucky og co-pilot Frederick 'C.J.' Sturckow. Men i betragtning af missionens succes kommer de første kommercielle flyvninger med VSS Unity muligvis ganske snart. Og vær ikke overrasket, hvis et andet firma officielt kommer ind i rumturismeforretningen på omtrent samme tid som Virgin.

Blue Origin, rumfartsselskabet, der drives af Amazon.com -grundlægger Jeff Bezos, udvikler sit eget genanvendelige suborbitalsystem kaldet New Shepard, som allerede har gennemført flere ubesatte testflyvninger. Blue Origin planlægger at begynde at sælge billetter til at køre New Shepard næste år, har virksomhedens repræsentanter sagt (selvom de endnu ikke har oplyst prisen).



Virgin Galactic

Virgin Galactics VSS Unity zoomer mod rummet under en raketdrevet testflyvning den 13. december 2018.(Billedkredit: Virgin Galactic/www.MarsScientific.com & Trumbull Studios)

Og så er der orbital rumfart. To andre amerikanske virksomheder, SpaceX og Boeing, har NASA-kontrakter på flere milliarder dollars om at flyve astronauter til og fra International Space Station (ISS). SpaceX vil bruge sin Falcon 9-raket og Crew Dragon-kapsel, mens Boeing udfører jobbet med sin CST-100 Starliner-kapsel og United Launch Alliance (ULA) Atlas V-raketter. [ Crew Dragon and Starliner: Et kig på de kommende astronaut -taxier ]

Crew Dragon er planlagt til at starte på sin første ubesatte testmission til ISS den 17. januar , og Starliner skulle gøre det samme i marts, hvis de aktuelle skemaer holder. Hvis alt går godt på disse flyvninger, vil SpaceX flyve en besat testopgave til kredsløbslaboratoriet i juni, og Boeing vil følge med en lignende flyvning i august.

At bringe disse to køretøjer fuldt ud i drift vil være en meget stor ting: I de sidste 7,5 år har NASA og alle andre rumorganisationer været afhængige af russiske Soyuz -rumfartøjer og raketter for at færge deres astronauter til og fra kredsløb. Så et alvorligt problem med en Soyuz kunne teoretisk afbryde adgangen til ISS i lange strækninger, indtil problemet bliver identificeret og løst.

Faktisk kæmpede NASA, Rusland og andre ISS-partnere med muligheden for et langvarigt stand-down tidligere på efteråret, efter at en Soyuz-raket fungerede under en mandskabs opsendelse til kredsløbslaboratoriet.

Denne frygt gik naturligvis ikke i opfyldelse. Passagererne på den 11. oktober flyvning, NASAs Nick Hague og kosmonaut Alexey Ovchinin, lavede en sikker nødlanding på stepperne i Kasakhstan cirka 20 minutter efter liftoff. Årsagen til anomalien blev hurtigt sporet til en bøjet sensor på en af ​​raketens fastspændte boostere, og Soyuz vendte tilbage til besætningsflyvning med en billed-perfekt affyring mod ISS den 3. december.

NASA udvikler sit eget rumfartssystem med besætning, som er designet til at hjælpe astronauter med at komme til månen, Mars og andre dybe rumdestinationer. Nøgleelementerne er Orion -kapslen og en gigantisk ny raket kaldet Space Launch System (SLS).

Orion har allerede en ubesat testflyvning under sit bælte, en hurtig mission til Jorden i kredsløb i december 2014. Men SLS mangler endnu at løfte af, og den får ikke sine vinger i mindst 18 måneder mere. Rakettens første testflyvning, kendt som Exploration Mission-1 (EM-1), er i øjeblikket planlagt til juni 2020. På den flyvning sender SLS en ubesat Orion på en tre ugers rejse rundt om månen. (Orions flyvning i december 2014 anvendte i øvrigt en ULA Delta IV Heavy -raket.)

Den første Orion-SLS-flyvning, månens flyby-indsats EM-2, er i øjeblikket planlagt til 2023.

NASA forestiller sig Orion, SLS og en planlagt måne-kredsende rumstation kaldet Lunar Gateway, der hjælper agenturets astronauter med at komme til månens overflade i slutningen af ​​2020'erne og videre til Mars et årti eller deromkring senere. Men agenturet er ikke den eneste organisation, der arbejder seriøst mod menneskelig udforskning i dybe rum.

SpaceX udvikler en kæmpe, genanvendelig kombination af raket-rumskib kaldet 'Super Heavy' og 'Starship' (tidligere 'BFR' og 'BFS', som var forkortelse for 'Big Falcon Rocket' og 'Big Falcon Spaceship'). Denne transportarkitektur kan flyve sine første passagerer til Mars i 2020'erne, hvis alt går godt, har SpaceX -grundlægger og administrerende direktør Elon Musk sagt.

Musks overordnede mål er at hjælpe med at oprette en selvbærende bosættelse på den røde planet. Det har faktisk været hans ambition i årtier; Musk har gentagne gange sagt, at han grundlagde SpaceX i 2002 primært for at hjælpe med at gøre menneskeheden til en multiplanet -art.

Bezos og Blue Origin har et lignende langsigtet mål; virksomhedens repræsentanter har gentagne gange sagt, at virksomheden har til formål at hjælpe med at få millioner af mennesker til at bo og arbejde i rummet.

Mike Walls bog om jagten på fremmede liv, ' Der ude '(Grand Central Publishing, 2018; illustreret af Karl Tate ) er ude nu. Følg ham på Twitter @michaeldwall . Følg os @Spacedotcom eller Facebook . Oprindeligt udgivet den demokratija.eu .