Da Viking var Voyager: Den overraskende historie bag NASAs episke Mars Landing

Viking 1 Selfie, med amerikansk flag

NASAs Viking 1 lander tog dette foto den 23. juli 1976, kun tre dage efter at have berørt den røde planet. (Billedkredit: NASA/JPL)



NASAs livs-jagtende vikingemission til Mars var den mest komplekse robotudforskningsindsats på sin tid, men rumfartsorganisationen ønskede i første omgang, at den var endnu mere ambitiøs.



Viking bestod af to rumfartøjer, hver et orbiter-lander duo. Viking 1 og Viking 2 blev lanceret med et par ugers mellemrum i 1975; det Viking 1 lander rørte ved Mars 40 år siden i dag (20. juli), mens dens Viking 2 -modstykke fulgte trop den 3. september 1976.

Viking var en af ​​NASAs mest succesrige missioner. Orbiters og landers returnerede en enorm mængde data, så forskere for første gang kunne udarbejde en grundlæggende forståelse af Mars. De to landere fandt også berømt tvetydige tegn på mikrobiel aktivitet på den røde planet og inspirerede til en debat om Mars -livet, der fortsætter den dag i dag. [Viking 1: The Historic First Mars Landing in Pictures]



Ting kunne dog have fungeret anderledes, fordi Viking ikke altid var viking. Projektet hed oprindeligt Voyager, og det blev født stort.

Voyager tog form i begyndelsen af ​​1960'erne og blev betragtet som et skridt i retning af i sidste ende at sende astronauter til den røde planet. Voyager ville have brugt den gigantiske Saturn V -raket, som NASA primært udviklede til Apollo -månens missioner.

Saturn V - den mest kraftfulde raket, der nogensinde er bygget - kunne have sprængt 39.700 lbs. (18.000 kg) mod Mars på én gang, ifølge NASA History Series -bogen ' På Mars: Udforskning af den røde planet , 'af Edward Ezell og Linda Ezell.



Det er meget nyttelast. For perspektiv endte hvert vikinges orbiter-og-lander-rumfartøj med at veje i alt 6.395 lbs. (2.900 kg) fuldt brændt, og hver enkelt opsendt separat, på en anden Titan-IIIE raket. Men begge vikinger kunne have lanceret oven på den samme Saturn V, med en masse margin tilovers for flere videnskabelige instrumenter, flere teknologidemonstrationer eller andet, som missionsteammedlemmer ønskede at tilføje.

Ingeniører og planlæggere ved NASAs Jet Propulsion Laboratory (JPL) i Pasadena, Californien, der administrerede Voyager, var glade for det og betragtede programmet som upraktisk i betragtning af den finansiering, faciliteter og viden, der var tilgængelig på det tidspunkt, sagde JPL -historiker Erik Conway tirsdag (juli) 19) under en NASA-vært diskussion om Vikings arv. Men beslutningstagerne på rumfartsagenturets hovedkvarter i Washington, DC var gung-ho, tilføjede han.

Hvad skete der? Voyager døde på grund af en dårlig timing fra NASA's Manned Spacecraft Center (MSC) i Houston (som nu kaldes Johnson Space Center), sagde Conway.



I august 1967 fremsatte MSC en anmodning om forslag til måder at returnere prøver fra Mars eller Venus ved hjælp af astronauter i tidsrammen 1975-1982. Ifølge 'On Mars' gjorde denne anmodning rasende rep. Joseph Karth (D-Minn.), Der på det tidspunkt var fungerende formand for Husets underudvalg om NASA-tilsyn.

Karth havde været fan af Voyager. Men som beskrevet i 'On Mars' fortalte Karth Aviation Week & Space Technology, at han var 'helt forbløffet' over anmodningen, især fordi kongressen gentagne gange havde advaret NASA mod 'nye starter' i det allerede dyre Apollo var .

'Meget blankt, en bemandet mission til Mars eller Venus i 1975 eller 1977 er nu og har altid været ude af spørgsmålet - og enhver, der fortsætter med denne form for forkert allokering af ressourcer på dette tidspunkt, stoppes,' sagde Karth.

Det skete faktisk i kort rækkefølge. Og 'i færd med at stoppe det gik Voyager også væk,' sagde Conway.

NASA valgt den grundlæggende vikingemissionsplan , og dets navn, inden udgangen af ​​1968, tilføjede han.

Men Voyager kom tilbage til livet, omend kun i navn. Monikeren blev genbrugt til et par NASA -missioner, der udforskede Jupiter, Saturn, Uranus og Neptun, og derefter berømt blev ved med at flyve gennem solsystemets yderste rækkevidde.

I august 2012 blev Voyager 1 det første menneskeskabte objekt, der nogensinde nåede det interstellare rum, og Voyager 2 skulle også nå den milepæl snart. Begge rumfartøjer forbliver operationelle i dag.

Du kan læse meget mere om, hvordan Voyager forvandlede sig til Viking i 'On Mars', som er tilgængelig online: http://history.nasa.gov/SP-4212/ch4.html

Følg Mike Wall på Twitter @michaeldwall og Google+ . Følg os @Spacedotcom , Facebook eller Google+ . Oprindeligt udgivet den demokratija.eu .