Får NASAs skrantende planetjagende Kepler-rumfartøj en ny mission?

Hvordan NASA

En kunstners fortolkning af NASAs planetjagende Kepler-observatorium i rummet. (Billedkredit: NASA.)



WASHINGTON-En afgørende deadline truer for holdet, der håber at få NASAs humpede Kepler-rumteleskop tilbage i planetjagt-spillet.



Efter at det andet af Keplers fire orienteringsbevarende reaktionshjul holdt op med at fungere i maj, sluttede rumfartøjets oprindelige planetsøgning. Nu gør Kepler -teamet dog sit bedste for at få instrumentet tilbage i aktion.

Embedsmænd med rumteleskopet arbejder på et finansieringsforslag til en ny mission, der ville ændre omfanget af Keplers arbejde. Kaldet K2, den nye mission ville effektivt forlænge teleskopets levetid ved at bruge dets to reaktionshjul til at holde Kepler stabil. Kepler -teamet skal indsende sit K2 -missionsforslag til gennemgang senest 31. januar, og den endelige beslutning om den nye mission forventes til sommer.



Kunstner

'Den største pris ved at have et teleskop i rummet er at bygge det og lancere det, men alle disse omkostninger er allerede blevet taget hånd om med Kepler -missionen,' siger Kepler -projektforsker Steve Howell fra NASAs Ames Research Center i Moffett Field, Californien. , sagde her på det 223. møde i American Astronomical Society. 'Der er alle disse aktiver deroppe i rummet, og vi vil gøre brug af dem.'

Ingeniører har flyttet rumfartøjet til en orientering, der justerer det i en sti, der er næsten parallelt med dets bane omkring solen. Den nye positionering tillader tryk, der udøves af sollys, at sprede sig over teleskopets overflader, hvilket minimerer drift under den potentielle K2 -mission.



Forskere siver stadig gennem de fire års observationer foretaget af Kepler, der blev lanceret i marts 2009. Forskere har fundet mere end 3.500 planetkandidater i databasen indtil videre. Selvom kun 199 er blevet bekræftet som planeter til dato, tror forskere, at omkring 90 procent af kandidaterne vil vise sig at være bona fide fremmede verdener.

K2 -missionen ville stadig gøre det muligt for Kepler at søge efter eksoplaneter , men på en modificeret måde. K2s nye planetjagt kan endda hjælpe forskere med at se planeter, der dannes omkring stjerner i de tidlige udviklingsfaser, sagde forskere.

Den nye mission kan også indsamle data om en række andre himmellegemer og fænomener, herunder fjerntliggende supernovaeksplosioner kometer og asteroider i vores eget solsystem.



Det koster i øjeblikket omkring 18 millioner dollars om året at drive Kepler og analysere dets data, har embedsmænd sagt. De samlede omkostninger til missionen til dato er omkring $ 600 millioner.

Følg Miriam Kramer @mirikramer og Google+ . Følg os @Spacedotcom , Facebook og Google+ . Original artikel om demokratija.eu.